Artigo traducido por un sistema de tradución automática. Máis información aquí.

Tabaco como biocombustible

Diversos proxectos, entre eles varios españois, pretenden aproveitar esta planta para xerar bioetanol e biodiésel
Por Alex Fernández Muerza 19 de Xaneiro de 2011
Img tabacalera
Imagen: Karoly Lorentey

O tabaco ten futuro, pero non para fumalo, senón como combustible ecolóxico. Así o pensan varias empresas e centros de investigación, entre eles varios españois. O obxectivo é a obtención de bioetanol e biodiésel a partir de diversas variedades, nalgúns casos mediante a utilización de enxeñaría xenética. Os seus impulsores sinalan as vantaxes económicas e ambientais: dáse unha saída ás plantacións e xérase emprego no mundo rural, aprovéitanse terreos non aptos para alimentos e redúcese a dependencia dos combustibles fósiles e o seu impacto na contaminación e o cambio climático.

Biocombustible con tabaco en España

/imgs/2011/01/tabacalera01.jpg

Varios proxectos en España aspiran a buscarlle unha saída ao tabaco en forma de biocombustible. En Almería, a empresa Albaida Recursos Naturais e Medio e a Fundación Cajamar puxeron en marcha o proxecto Investigación e Desenvolvemento de Etanol para Automoción (I+DEA). O seu obxectivo é producir un combustible que poida substituír á gasolina convencional a partir da chumbera (Opuntia ficus indica) e o tabaco arbóreo ou moruno (Nicotiana glauca).

Os seus responsables sinalan que é un cultivo sustentable. As dúas especies están adaptadas a zonas semiáridas non utilizadas na produción de materias primas ou alimentos e cunhas necesidades moi baixas de auga. O tabaco arbóreo é capaz de crecer en chans abandonados ou improductivos, afectados pola seca ou o uso excesivo de fertilizantes químicos. A biomasa que producen ten un alto interese enerxético grazas ao proceso de fermentación da súa materia orgánica. A idea sería aproveitar os azucres tanto das plantas como dos froitos para producir un etanol como combustible ecolóxico.

As vantaxes deste tipo de produción non só favorecen ao medio ambiente, senón tamén á economía

O proxecto está en fase de desenvolvemento. Entre as primeiras tarefas, establecéronse varias plantacións experimentais industriais para estudar a súa viabilidade. Para aumentar máis o carácter sustentable do sistema de produción, as plantas de destilación construiranse a pequena escala e para que funcionen de forma local.

En Castelló, a empresa Azahar Energy, en colaboración con Abba Gaia, quere tamén aproveitar varias especies de nicotianas, entre elas o tabaco arbóreo. Os seus responsables sinalan outro factor interesante para o seu aproveitamento. Esta especie considérase en Andalucía, Comunidade Valenciana e Cataluña unha especie invasora. Nestas comunidades autónomas levan a cabo labores de erradicación, en especial, en espazos protexidos. Desta maneira, ademais de controlar os seus efectos negativos sobre a contorna, utilizaríanse para producir biocombustible.

Os expertos de Azahar Energy puxéronse a traballar en varios lugares da Comunidade Valenciana, Murcia, Andalucía, Cataluña e Estremadura. O obxectivo é aproveitar a planta do tabaco moruno para xerar electricidade coa súa biomasa e aproveitar outra especie, a Nicotiana tabacum, para producir aceites para a súa transformación en biodiésel.

As vantaxes non só favorecen ao medio ambiente, senón tamén á economía. Desde esta empresa explican que se recuperan hectáreas agrícolas abandonadas, favorécese a creación de emprego, o asentamento da poboación no mundo rural e a colocación de persoas sen emprego.

En Estremadura, varias cooperativas agrarias cacereñas especializadas no cultivo e secado do tabaco para fumar utilizan agora a biomasa desta planta para a produción de enerxía térmica. Os seus impulsores fan fronte así á mala situación económica, agravada polo descenso do número de fumadores e, sobre todo, polos recortes das subvencións europeas. A utilización deste tipo de enerxía serve para frear o cambio climático, ao evitar a emisión de miles de toneladas de dióxido de carbono (CO2) e para reducir a dependencia dos combustibles fósiles, destacan.

Biocombustible de tabaco con enxeñaría xenética

Diversos investigadores en todo o mundo utilizan os últimos avances en enxeñaría xenética para mellorar as características de toda clase de cultivos. Un deles é Vyacheslav Andrianov, dos Laboratorios da fundación Biotecnoloxía, na Universidade Thomas Jefferson (EE.UU.). O seu equipo traballa na modificación xenética das plantas de tabaco para o seu uso como biodiésel.

Andrianov explica nun artigo, publicado no ‘Plant Biotechnology Journal’, que o tabaco pode ser mellor que outros cultivos para a xeración de biocombustibles. Probouse con éxito en motores diésel e podería ser unha boa saída a moitas granxas de tabaco en crise debido á caída das vendas.

As plantas modificadas xeran nalgúns casos ata 20 veces máis aceite

Con todo, as sementes do tabaco, onde se concentra a maior parte do aceite utilizado logo para o biodiésel, non supoñen unha gran produtividade. O equipo de Andrianov modificou a planta para que un dos dous xenes, o DGAT ou o LEC2, exprese máis do normal. Desta maneira, as plantas modificadas producen nalgúns casos ata 20 veces máis aceite.

O traballo, segundo este experto, podería servir de base para a utilización doutras plantas con fins enerxéticos. Agora ben, recoñece que conseguir o uso comercial do tabaco como biocombustible podería levar máis de cinco de anos.

Henry Daniell, da Universidade de Florida Central (EE.UU.), baséase na planta de tabaco como medio para o seu proxecto principal: a produción de bioetanol a partir de laranxas.

O investigador creou unha encima derivada do tabaco mediante a clonación de xenes de fungos e bacterias, un sistema moito menos custoso que deseñalas de forma sintética en laboratorio. A encima descompón unha ampla gama de biomasa, incluídos cascas de laranxas ou refugallos vexetais. Grazas a iso, pódese utilizar como materia prima para biocombustibles que non utilicen alimentos.