Saltar o menú de navegación e ir ao contido

EROSKI CONSUMER, o diario do consumidor

Buscador

logotipo de fundación

Canles de EROSKI CONSUMER


Estás na seguinte localización: Portada > Saúde e psicoloxía > Problemas de saúde

Este artigo foi traducido por un sistema de tradución automática. Máis información, aquí.

A cara oculta da gripe

Aumenta o temor a unha pandemia por unha recombinación do virus da gripe aviaria co virus da gripe humana

A aparición en Vietnam de novos casos de humanos infectados pola gripe aviaria (ou gripe do pito) volveu a disparar as alarmas da Organización Mundial da Saúde (OMS) ante unha ameaza cada vez máis real: o estalido dunha pandemia de gripe similar á de 1918, como consecuencia da irrupción dun novo virus descoñecido a partir da recombinación da variante animal con outra humana.

«Por agora trátase dunha teoría», tranquiliza José Luís Vello, xefe do Servizo de Pneumoloxía do Hospital Xeral Yagüe de Burgos. Pero o risco, advirte o especialista, é real: «É posible que unha persoa coa gripe humana sexa infectado á vez pola cepa H5N1 da gripe aviaria e que ao combinarse ambas as variantes no seu organismo xurda un novo virus que provoque unha gran epidemia en todo o mundo».

Non sería a primeira vez que ocorrese. Os expertos pensan que o tres grandes pandemias de gripe do século XX -a española de 1918, a asiática de 1957 ou a de Hong Kong de 1968- foron desencadeadas por virus con xenes humanos e animais. E non se pode facer gran cousa por evitalo. Como detalla Juan Ortín, investigador experto en gripe do Centro Nacional de Biotecnoloxía, «a aparición dunha epidemia mundial deste tipo non é controlable». A única actuación posible sería detectala canto antes para buscar unha vacina e evitar a súa propagación. Ata entón, hai que esperar e prepararse. Varios laboratorios traballan a contrarreloxo no desenvolvemento dunha vacina contra a cepa H5N1 que, aínda que non serviría para deter o novo virus, en opinión de Ortín, si que despexaría o camiño para achar no seu momento unha fórmula de inmunización específica.

Os virus da gripe
O virus da gripe ou influenza é a miúdo subestimado. Con todo, as fascinantes particularidades deste microorganismo que ataca o aparello respiratorio poden convertelo en fatal. No microscopio, o virus aparece como unha membrana esférica duns 80 a 120 nanómetros de diámetro en cuxa superficie sobresaen unha especie de picos ou espículas en forma de triangulos e de fungos. Estas espículas son dúas glicoproteínas chamadas hemaglutinina (H) e neuraminidasa (N). A primeira contribúe a que o virus se adhira á célula que vai infectar e a segunda facilita a liberación de partículas ao exterior para continuar o proceso infeccioso.

A aparición dunha pandemia provocada polo virus aviario non sería controlable, advirten os expertos
Do tres tipos de virus influenza que se coñecen, A, B e C, só o primeiro pode desatar grandes epidemias. E este grupo divídese á súa vez noutros subtipos clasificados xustamente segundo a orixe da súa hemaglutinina (H) e a neuraminidasa (N). Os dous subtipos que adoitan infectar de forma regular ao ser humano son o H1N1 e o H3N2, sendo esta última a variante que atacou este inverno aos españois. No entanto, como especifica Ortín, existen outros moitos subtipos máis, como o temido H5N1, que permanecen no reservorio animal, e en especial nas aves silvestres. «Nas aves o virus replícase de forma permanente», detalla o virólogo, «pero sen producirlles enfermidade algunha».

A novidade é que, por primeira vez, a gripe aviaria H5N1 pode replicarse en humanos e causar enfermidade. Esta cepa é tan nociva que no 70 por cento dos casos provoca a morte: das 44 persoas infectadas no ano 2004, 32 faleceron. Con todo, aínda que o contaxio entre persoas é posible, como documenta The New England Journal of Medicine no seu número do 27 de xaneiro con tres membros dunha familia de Tailandia, este virus non se propaga entre os humanos de forma eficiente. Pola contra, as cepas humanas H1N1 ou H3N3 son moito menos agresivas, pero enormemente contaxiosas: segundo o neumólogo Vello, un só infectado pode contaxiar a 20 individuos ao día.

Facilidade para mutar
Unha das características máis incribles do virus influenza de tipo A é a súa facilidade para mutar. Cando estes parásitos chegan ás vías respiratorias dun individuo, penetran nas células tomando o control e sérvense delas para replicarse en miles de partículas infectivas exactas. Con todo, durante o proceso de replicación, ocorre que se adoitan producir moitos fallos na transcrición do ARN, o que xera mutacións no virus.

Estímase, detalla o investigador do Centro Nacional de Biotecnoloxía, que se produce un cambio cada 100.000 unidades de información por rolda de replicación do ARN, e en cada célula pode haber miles de virus, así que «estamos a falar de cifras moi altas».

Este fenómeno (coñecido como deriva antigénica) explica por que a cepa da gripe pode variar de ano en ano e por que se debe adaptar continuamente a vacina. Ademais é tamén o responsable de que cada certo tempo rexístrese unha epidemia de maior gravidade. Como especifica Vello, en España este inverno produciuse unha epidemia de nivel medio que afectou de 5 a 7 persoas por cada 1.000 habitantes, pero esta media pode chegar a ser de 10 por cada 1.000 en epidemias máis fortes. E se se trata dunha pandemia, entón pódese superar xa 100 por cada 1.000; é dicir, máis dun 10 por cento da poboación.

Médicos sentinela
A pandemia adoita desatarse por outra incrible capacidade dos virus da gripe: a posibilidade de mesturar os seus xenomas e crear virus totalmente novos (cambio antigénico). Este é o gran temor da OMS: que a cepa H5N1 sáeche a unha persoa xa infectada por un virus da gripe humano e ambas as variedades intercambien os seus xenes.

Para defenderse destas perigosas alteracións do virus influenza, a OMS estableceu en 1947 un programa internacional de vixilancia que segue de forma continua a evolución da gripe. En España, existe un centro nacional de vixilancia e algunhas comunidades autónomas dispoñen dos seus propios sistemas de control, conectados ás redes de médicos sentinela.

Miguel Anxo Villanueva é un destes médicos sentinela e traballa no Centro de Saúde Bustarviejo da Comunidade de Madrid. Segundo conta, cada vez que chega á súa consulta unha persoa cos síntomas da gripe dentro das primeiras 48 horas da enfermidade, toma mostras da faringe que logo remite semanalmente ao Centro Nacional de Epidemiología, xunto a un informe, para que se realice o tipaje da cepa. Deste xeito, pódese detectar con rapidez calquera variación do virus e ir adaptando a vacina á cepa de cada tempada, segundo vai circulando polo mundo en función do frío.

«Aínda que foi o ano pasado cando a OMS empezou a dar a voz de alarma, a gripe do pito tennos en xaque desde 1997», conta Villanueva, que ten claro que se aparece un novo virus a partir do H5N1 «non custará moito detectalo pola gran epidemia que causaría». Na súa opinión, a cuestión entón non será só desenvolver canto antes unha vacina, senón «preparar o suficiente número de unidades».

O ANTECEDENTE DA 'GRIPE ESPAÑOLA'

Img
A pandemia provocada pola chamada «gripe española» entre 1918 e 1919 pasou á historia como un dos peores episodios de mortaldade sufridos pola Humanidade. Non en balde, causou máis de 20 millóns de mortos en todo o mundo, máis que a Primeira Guerra Mundial.

Contrariamente ao que indica o seu nome, a súa aparición non tivo nada que ver con España. O primeiro caso de infección documentado produciuse o 11 de marzo de 1918 na base militar Fort Riley de Kansas (EEUU) e crese que desde alí se produciu a propagación desta terrible cepa por todo o planeta favorecida polo traslado de tropas americanas á fronte europeo.

Por que lla chamou entón gripe española? Posiblemente, pola censura militar durante o conflito bélico, que impediu que ningún dos dous bandos enfrontados falase dunha enfermidade que estaba a aniquilar aos seus novos soldados. Os xornais españois, en cambio, si que deron a voz de alarma cando comezaron a dispararse as mortes no país. A alarma provocou que o resto de Europa sinalase a España como foco de orixe da pandemia.

Como xurdiu e por que foi tan mortífero este virus expón aínda algúns interrogantes. No entanto, diversos estudos publicados o ano pasado concluían que a hemaglutinina daquela cepa tiña similitudes coa da gripe aviaria. A pandemia fixo estragos en todo o planeta, e en especial en India. En España, aínda que as cifras oficiais contabilizaron 147.114 vítimas, outras fontes multiplican por dúas este número.

A pesar da nova ameaza de pandemia e á maior mobilidade hoxe en día da poboación, José Luís Vello, xefe do Servizo de Pneumoloxía do Hospital Xeral Yagüe de Burgos, entende que as cousas cambiaron moito desde entón e que os avances logrados na loita contra o virus fan moi improbable que se repetise unha incidencia tan devastadora.

Pódeche interesar:

Infografía | Fotografías | Investigacións