Artigo traducido por un sistema de tradución automática. Máis información aquí.

Máis anos, máis Alzheimer

Prevese que en 2050 triplíquese a incidencia de afectados pola enfermidade de Alzheimer
Por Núria Llavina Rubio 17 de Xaneiro de 2011
Img alzheimer
Imagen: Vince Alongi

O ano 2011 está chamado a ser o ano da investigación en Alzheimer. As fundacións Pasqual Maragall e Raíña Sofía impulsaron “Alzheimer Internacional 2011”, con obxecto de concienciar sobre a importancia da investigación científica no ámbito desta e outras enfermidades neurodegenerativas. Os expertos vaticinan que dentro de 40 anos, un 35% da poboación será maior de 60 anos e a incidencia da enfermidade podería triplicarse. O impacto que iso terá na sanidade pública e na economía é innegable, polo que a investigación non pode deterse.

Na actualidade, o número de afectados por enfermidade de Alzheimer en España rolda entre 650.000 e 800.000. Esta cifra tan elevada podería triplicarse en 2050, segundo datos da Fundación Alzheimer España. Para entón, o noso país será o segundo máis envellecido do mundo tras Xapón. Sábese que o 90% dos casos diagnostícase en persoas de máis de 65 anos, polo que parece indubidable o aumento imparable da súa incidencia, que mesmo podería duplicarse se se lle suman os casos non diagnosticados.

Segundo a Alzheimer Society británica, a demencia é máis custosa en termos económicos que as enfermidades cardiovasculares, o ictus e o cancro xuntos. Nuns anos, ese escenario debúxase peor xa que se prevé que o Alzheimer afecte de forma considerable aos sistemas nacionais de saúde dos países europeos. A iniciativa “Alzheimer Internacional 2011” nace co propósito de pór de manifesto esta evidencia e traballar para minimizar os seus efectos.

Contribuirá, ademais, a situar a España entre os países líderes en investigación científica internacional neste campo. O ano culminará coa celebración dun congreso científico de ámbito internacional, que reunirá aos principais especialistas, expertos e científicos de todo o mundo. Á vez, o proxecto está destinado a promover campañas de concienciación cidadá e de aproximación da ciencia e a investigación á sociedade.

Últimos achados

O diagnóstico cedo permite aos pacientes, ademais, ser conscientes da súa enfermidade, o que facilita a toma de decisións nun futuro

Dadas estas previsións, o Alzheimer investígase con intensidade. Os estudos diríxense a tratar de detectar conexións entre a enfermidade e os hábitos de vida ou posibles antecedentes xenéticos. Tamén levan a cabo ensaios con persoas maiores saudables e con pacientes en diversas etapas de Alzheimer para estudar a súa evolución e tratar de mellorar os tratamentos, ou traballos que tentan descubrir o porqué do mal funcionamento celular que leva á proteína beta-amiloide a provocar os estragos que conducen ao seu desenvolvemento.

Con todo, aínda que a enfermidade aínda non ten cura nin é reversible, melloráronse as probas de diagnóstico e o manexo da patoloxía, xunto con máis e mellores medicamentos. Co descubrimento dalgúns xenes craves, os investigadores achegáronse un pouco máis ao coñecemento das causas da enfermidade. Esta mellor comprensión axudou a optimizar o apoio ás familias e ás persoas coidadoras.

Ata o momento, coñécense tres xenes principais do Alzheimer de desenvolvemento temperán e un dos principais xenes do factor de risco da enfermidade tardía, o xene da apolipoproteína E (ApoE), aínda que se sospeita de moitos máis que aínda non se confirmaron. Tamén hai outras liñas de investigación abertas: identifícanse as vías que favorecen o desenvolvemento das placas beta-amiloideas no cerebro, avanzouse moito no coñecemento da proteína tau, particular da enfermidade, e algúns estudos relacionaron a patoloxía co dano oxidativo dos radicais libres nas neuronas debido ao envellecemento, inflamación do cerebro ou infarto cerebral (que pode empeorar os síntomas).

Futuro incerto

Os expertos non auguran o achado repentino dunha “solución máxica” que axude a previr ou cure a enfermidade de Alzheimer. Por iso, outros estudos céntranse en axudar aos afectados a manter o funcionamento mental, desacelerar o progreso, retardar o seu desenvolvemento e controlar os síntomas. Aínda que o tratamento actual non impide a evolución da deterioración cerebral, este mostrou ser máis activo e efectivo se se inicia nunha fase precoz da enfermidade. O diagnóstico cedo permite aos pacientes, ademais, ser conscientes desta, o que facilita a toma de decisións nun futuro.

Nun dos estudos máis recentes, publicado a finais de 2010 na revista “Science”, investigadores da Universidade de Washington (EE.UU.) sinalan que as persoas con Alzheimer, en lugar de producir demasiada cantidade da proteína beta-amiloide no cerebro (teñen entre 100 e 1.000 veces máis cantidade do normal), poderían ter en realidade problemas para desfacerse dela. O achado revelou tamén que a enfermidade comeza uns 10 anos antes de que as persoas mostren signos de alteración. Ese momento sería o idóneo para tentar corrixir o desequilibrio e demorar ou previr a enfermidade, segundo os investigadores.

Respecto ao diagnóstico precoz, tamén se rexistraron avances recentes importantes. Investigadores estadounidenses descubriron a forma “de predicir” o Alzheimer coa procura de anticorpos específicos da enfermidade en análises sanguíneas (ante unha enfermidade, o organismo xera anticorpos). Este descubrimento podería conducir ao desenvolvemento dunha proba sanguínea para detectar a patoloxía. Outra novidade descuberta en Reino Unido é unha proba para a detección precoz, consistente nunha punción lumbar que se realiza xunto cun escáner cerebral, que permite identificar os primeiros síntomas de demencia. Outra das grandes promesas para o ano 2011 son os primeiros ensaios en humanos dunha vacina terapéutica.

A IMPORTANCIA DOS COIDADORES

Mentres seguen as investigacións sobre o Alzheimer, familiares e coidadores son os verdadeiros protagonistas. O 88% son mulleres, das cales, un 52% teñen máis de 60 anos. E a tarefa non é fácil, nin en termos psicolóxicos nin económicos: asumen os coidados e o elevado custo dos mesmos, que alcanzan os 30.000 euros ao ano, segundo a Asociación Nacional de Alzheimer. Un estudo da Fundación Alzheimer España precisa que o 30% dos ex coidadores dun destes enfermos mantén o tratamento con psicofármacos que se lles recetó antes do falecemento do paciente.

Destes datos despréndese o importante papel que exercen estas persoas, que dedican unha media de 125 horas semanais (case 18 horas ao día) ao coidado do seu familiar enfermo durante seis anos consecutivos. A maioría deles, segundo o estudo, teñen un peor estado de saúde físico e mental que o da poboación en xeral. Entre outros aspectos, os coidadores considéranse pouco preparados para afrontar a perda do paciente, polo que o estudo subliña a necesidade de traballar para que poidan enfrontarse a un duelo moi específico desta enfermidade.

Os principais síntomas que mostran os coidadores son emocionais, como ansiedade, depresión, irritación ou teimas obsesivas; psicosomáticos, como insomnio, anorexia, taquicardia, dores xeneralizadas, acidez, mareos, fatiga crónica ou alopecia; unha maior facilidade para contraer enfermidades orgánicas; problemas de conduta, como detrimento do autocuidado, illamento, perda de amizades e de traballo ou abandono do coidado a outros membros da familia. Mesmo se pode chegar ao que se coñece como síndrome “burnout” ou desgaste ocupacional, no que o coidador se mostra completamente esgotado e sen forzas para seguir.