Saltar o menú de navegación e ir ao contido

EROSKI CONSUMER, o diario do consumidor

Buscador

logotipo de fundación

Canles de EROSKI CONSUMER


Estás na seguinte localización: Portada > Saúde e psicoloxía > Investigación médica

Este artigo foi traducido por un sistema de tradución automática. Máis información, aquí.

O home e a muller biónicos xa non son ficción

As novas próteses mioeléctricas contrólanse co pensamento e son capaces de percibir sensacións como a presión

Tocar o piano, enhebrar unha agulla ou mesmo sentir un apertón de mans -cos seus matices de calor e presión- son hoxe tarefas imposibles cando o propio brazo foi substituído por unha prótese. Pero poida que nun futuro non moi afastado ese soño converteuse en realidade. Os máis recentes prototipos de brazos mioléctricos contrólanse só co pensamento e permiten desde pelar un plátano a afeitarse. Os seus portadores recibiron o mote máis obvio: o home e a muller biónicos. Os expertos cren que é só o inicio da era da fusión home-máquina.

Jesse Sullivan, un electricista de 59 anos, perdeu ambos os brazos fai cinco anos tras electrocutarse cun cable de alta tensión. Hoxe o seu brazo dereito é unha prótese convencional pero no seu lado esquerdo proba o brazo robótico máis avanzado do mercado, deseñado polo Centro para Extremidades Artificiais do Centro de Enxeñaría Neural (NECAL) do Instituto de Rehabilitación de Chicago (RIC). Cando o leva convértese no home biónico. Bástalle con pensar para abrir e pechar a súa man artificial, flexionar o cóbado ou virar o ombreiro. Pode mesmo sentir presión: «Podo sentir realmente como a miña man se abre e péchase», declarou. «Vén ser como presionar unha pelota de tenis».

O pasado setembro o mesmo centro presentou ao mundo a contrapartida feminina de Sullivan: Claudia Mitchell, de 26 anos e exmiembro do Corpo de Marines estadounidense, que perdeu un brazo nun accidente de moto en 2004. Mitchel leu unha reportaxe sobre Sullivan e ofreceuse voluntaria. Agora proba un brazo duns 4,5 quilos construído coa mesma tecnoloxía que o de Sullivan, e di que cando está en marcha lémbralle ao Terminador de Arnold Schwarzenegger. «É realmente estupendo. Isto non é algo que sae nas películas, está a pasar na vida real», declaraba en rolda de prensa.

A diferenza básica entre os brazos experimentais de Sullivan e Mitchel e os máis avanzados do mercado é a maneira de control, como explica o propio instituto RIC: «A maioría das extremidades artificiais dispoñibles actualmente contrólanse con sinais mioeléctricas [señales eléctricas que se producen al flexionar los músculos] procedentes de músculos no membro amputado. Este método permite realizar só un único movemento á vez, dado que os movementos do cóbado ou a boneca deben levar a cabo en forma secuencial. É un método de control frustrantemente lento».

«A maioría das extremidades mioeléctricas permiten realizar só un movemento polo que resultan un proceso moi lentos»

Ademais, as próteses no mercado teñen só tres motores -e en consecuencia facer só tres movementos- mentres que o máis avanzado brazo do RIC ten seis motores. Con el, Sullivan e Mitchel poden controlar movementos de forma simultánea, o que lles permite, por exemplo, porse os calcetíns, coller unha botella e beber a morro, afeitarse ou dobrar un par de medias. Ambos tiveron que dedicar tempo a adestrarse para usar a prótese, pero agora «podo levantar o meu brazo fantasma igual que ti o teu», afirmou Sullivan.

Redirixir o cableado

O esencial da tecnoloxía desenvolvida no RIC é unha técnica cirúrxica para redirixir os nervios. En concreto, os nervios que antes controlaban o brazo amputado son desviados cara ao peito do paciente e conectados a músculos pectorales sans; os nervios que controlan eses músculos pectorales son á súa vez desconectados. O resultado é que os pectorales se flexionan xa non cando o paciente pensa mover pectorales, senón cando pensa en mover o brazo. O seguinte paso cara ao control da prótese é totalmente externo, non require operación algunha: uns eléctrodos situados sobre a pel do paciente detectan o sinal dos músculos pectorales ao moverse, sinal que un chip traduce en movemento.

Tras a operación, seis músculos no peito dos pacientes poden controlar seis motores no brazo biónico. Os nervios reconectados tamén poden enviar información cara ao cerebro. Agora, cando se toca a área do peito sobre os músculos reconectados o home e a muller biónicos senten o contacto na man ou o brazo que xa non teñen.

Pero, a pesar dos avances obtidos, os investigadores aseguran que hai moito por mellorar e que se requiren aínda moitos ensaios. Como declarou Todd Kuiken, director do NECAL e responsable do proxecto, «Jesse rompeu 12 porcas de aceiro inoxidable no modelo anterior tratando de botar a andar unha máquina cortacésped. Se lle deixo levar a casa o prototipo, duraría poucos minutos. Aínda necesitamos facelo máis resistente». Unha posible data para que o brazo biónico chegue ao mercado é 2008.

Coser e tocar o piano

O proxecto do RIC recibiu financiamento dos Institutos de Saúde estadounidenses e ademais, segundo a revista Newsweek, recentemente foi incluído nun programa da Axencia de Proxectos Avanzados de Investigación en Defensa (DARPA) estadounidense, cun orzamento de 50 millóns de dólares para o próximos catro anos. O obxectivo é facer unha prótese non máis pesada que un brazo humano -uns 3,5 quilos- e que permita 22 movementos independentes, o que permitiría ao seu portador desde enhebrar unha agulla a tocar o piano.

Geoffrey Ling, o médico militar que ideou o proxecto tras servir en Iraq e Afganistan recoñece que «hai xente que cre que isto é imposible». Unha vía obvia de mellora é lograr pechar o bucle, de forma que a man prostética poida recoller e enviar ao cerebro información de presión e temperatura, por exemplo. O traballo iniciouse xa con Sullivan. Outras melloras proveñen dos materiais e a área de procesado da información.

PRÓTESES MELLORES QUE Os MEMBROS NATURAIS?

Img chip1
En realidade, o posto de home biónico podería estar bastante disputado. O pasado mes de xullo a revista Nature publicaba o traballo co BrainGate, un sistema desenvolvido pola compañía Cyberkinetics que permite a un tetrapléxico controlar o movemento dun cursor só co pensamento. O Braingate consiste nun chip de catro milímetros de lado -unha prótese neuromotora- que se insere na cortiza motora do individuo, a área que controla o movemento voluntario. O chip ten 100 eléctrodos máis delgados que un cabelo humano, que recollen a actividade eléctrica das neuronas; os sinais son procesadas en tempo real por un computador.

Entón, por que dedicarse a redirixir nervios para controlar brazos, se se pode implantar directamente un chip no cerebro? Son abordaxes distintas, pero Todd Kuiken (NECAL) cre que o caso dunha persoa cun membro amputado é preferible actuar periféricamente e non no cerebro. «Tocar o cerebro supón varios desafíos», sinalaba en rolda de prensa. «Se algo rompe hai que recorrer de novo á cirurxía para arranxalo. O máis interesante desta técnica [la desarrollada en el RIC] é que non estamos a implantar nada no organismo».

Estas dúas abordaxes xunto con outros foron presentados e analizados o pasado ano na novena Conferencia Internacional de Robótica para a Rehabilitación, celebrada precisamente no RIC. Nela os expertos mantiveron un debate sobre preguntas como as seguintes: Que pasará cando as próteses cheguen a ser tan perfectas como os membros naturais? E mellores? Quererá a xente porllas para mellorar ou aumentar as súas capacidades, mentais ou físicas? Que problemas éticos exporanse e cal deberá ser o papel dos médicos?

«Cando estes brazos [mioeléctricos] cheguen a ser mellores que os seus homólogos fisiológicos as cousas empezarán a porse realmente interesantes», sinalou Richard Weir, da Northwestern University. E Paulo Dario, profesor de robótica biomédica da Scuola Superiore Sant?Anna, en Pisa (Italia), «exporse estas cuestións é lexítimo. A través da conexión entre o cerebro e o artificial entramos nunha área moi complexa que nós, por suposto, abordamos desde un punto de vista técnico, porque queremos resolver un problema». Pero haberá que considerar as implicacións dun uso indebido, engade.

Pódeche interesar:

Infografía | Fotografías | Investigacións