Saltar o menú de navegación e ir ao contido

EROSKI CONSUMER, o diario do consumidor

Buscador

logotipo de fundación

Canles de EROSKI CONSUMER


Estás na seguinte localización: Portada > Saúde e psicoloxía > Investigación médica

Este artículo ha sido traducido por un sistema de traducción automática. Más información, aquí.

Unha nova visión do cancro

O número de xenes implicados nas distintas formas de cancro é o dobre do que se cría, segundo un novo estudo

img_invest_portada

Fai menos dun ano, en decembro de 2005, Robert Weinberg, prestixioso e veterano investigador en cancro, do Instituto Tecnolóxico de Massachusetts (MIT) en EEUU, declaraba ao diario The New York Times: «Estamos preto de abrazar o problema do cancro na súa totalidade. Completamos a lista de todas as células cancerígenas necesarias para dar lugar a un tumor maligno». Con todo hai apenas un mes un traballo na revista Science viña lembrar a todos que aínda queda moito traballo por facer. A complexidade do cancro é maior do que se supuña.

Un amplo grupo de investigadores estadounidenses, tras analizar todas as mutacións presentes nunha vintena de tumores de mama e colon, atoparon moita máis complexidade do esperado. A boa noticia é que tamén acharon dianas potenciais para novos fármacos. «O traballo tivo moita repercusión, sen dúbida», di Luís Enrique Donate, do Centro Nacional de Investigacións Oncolóxicas (CNIO), en Madrid. «Prefiro pensar non que pon as cousas máis difíciles, senón que nos mostra como son de verdade. E é mellor saber a que che enfrontas». É a opinión tamén dun dos principais autores do traballo, Bert Vogelstein, da Universidade John Hopkins, un pioneiro na investigación da xenética do cancro.

As alteracións no ADN

Como explica nun recente artigo no boletín do Howard Hughes Medical Institute, Vogelstein sempre estivo convencido de que a mellor estratexia para combater a enfermidade é «a través da detección temperá, máis que da terapia», e para iso o reto principal debe ser o «descubrir as alteracións no ADN que son responsables da enfermidade, xa sexan herdadas ou adquiridas. Na maioría dos cancros estas alteracións non se coñecen aínda. Ata agora identificouse só unha pequena fracción das alteracións que contribúen aos cancros de mama, próstata, pulmón ou outros moi comúns. Somos como bébedos que buscamos as nosas chaves non onde as perdemos, senón baixo o farol, onde hai luz. Calquera outro sitio podería ser mellor».

«A mellor estratexia para combater a enfermidade é a través da detección temperá, máis que da terapia»

O traballo de Vogelstein nos anos oitenta contribuíu a identificar moitas das mutacións no cancro de colon, e supuxo no seu día un importante cambio de enfoque respecto das estratexias de investigación do momento. Vogelstein escolleu o de colon porque é un tipo de tumor do que se pode dispor de mostras en etapas moi distintas do desenvolvemento, un pequeno pólipo benigno, outro xa máis grande con aspecto sospeitoso, un tumor que xa traspasa a parede do colon e finalmente metástasis. Ademais, hai familias con gran predisposición hereditaria ao cancro de colon, o que fai máis fácil o buscar os xenes implicados.

O resultado foi que a mediados do noventa xa se identificaron bastantes xenes. E o interesante foi que, a pesar das moitas mutacións implicadas, as rutas moleculares implicadas na conversión dunha célula normal en cancerosa eran só cinco.

Cada vez máis xenes

As actuais técnicas da xenómica, en que un biochip permite buscar dunha vez miles de xenes, por exemplo, permitiron ampliar a investigación aos demais tipos de cancros. E hai un ano, cando Weinberg mostrábase optimista respecto ao grao de coñecemento alcanzado, logrouse identificar unhas 10 rutas que as células usan para volverse cancerosas. Os mecanismos son variados, como explicaba Weinberg a The New York Times. Algúns cambios oriéntanse a estimular o crecemento celular; outros a eliminar xenes que que retardan ese crecemento; ou que permiten á célula seguir multiplicándose; ou que impiden que a célula se suicide, como normalmente faría, cando está alterada. E sobre todo, explica Vogelstein, nas células cancerosas están desactivados os mecanismos de reparación do ADN, o que permite que, cando aparece unha mutación, «dáse unha especie de efecto bóla de neve, como unha reacción en cadea».

Dez rutas celulares non parecen demasiadas. Pero os investigadores seguiron explotando os recursos das novas técnicas xenómicas, que están a revelar que a cousa non queda aí. O traballo publicado en setembro complica un pouco máis o panorama. Nese caso os investigadores levaron a cabo a primeira análise en masa das mutacións en tumores, e ao facelo case duplicaron dunha vez o número de xenes coñecidos implicados en cancro: duns 200, que se tardou en identificar un cuarto de século, a preto de 400.

O que fixeron Vogelstein, Sanford D. Markowitz (Universidade de Case Western, EEUU) e outros 27 investigadores foi buscar todas as mutacións que aparecían en todos os xenes humanos ben coñecidos, máis de 13.000, en tumores de colon e mama (22 de cada tipo). E atoparon que «o número de mutacións que ocorren durante a evolución dos tumores humanos desde unha fase benigna ata outra metastásica é moito maior do que se pensaba», escriben os investigadores en Science .

De mutacións a fármacos

Os investigadores da Universidade de Case Western descubriron que unha célula tumoral de mama ou colon acumula unha media de 90 mutacións, aínda que non todas elas contribúen de igual maneira ao desenvolvemento do cancro. Tras varios estudos de validación os expertos acharon unha media de once xenes en cada tumor que son, probablemente, responsables directos da evolución do cancro. Sumando os 22 tumores analizados o equipo atopou un total de 189 xenes «que estaban mutados cunha frecuencia significativa», escriben en Science .

E iso constitúe unha boa noticia, porque son 189 xenes que as compañías farmacéuticas poden usar para tentar desenvolver novos fármacos. «Da gran maioría destes xenes non se sabía que estaban alterados xeneticamente en tumores. Crese que están implicados nun amplo rango de funcións celulares, incluíndo transcrición, adhesión e invasión», explican. Estes datos definen a paisaxe xenética de dous tipos de cancros humanos; proporcionan novas dianas para o diagnóstico e para intervencións terapéuticas; e «abren novas e fértiles liñas para a investigación básica en bioloxía tumoral», sinalan os autores do traballo. Outra das sorpresas foi o descubrir o poquísimo que teñen en común os distintos tumores. Os xenes mutados en cada un dos tumores de mama eran distintos entre si, e distintos dos mutados nos tumores de colon, á súa vez, tamén únicos. Ningún tumor, por exemplo, comparte máis de seis xenes mutantes con outros tumores. Para Vogelstein, esta heteroxeneidade ofrece unha visión do proceso neoplásico completamente nova, e explica algo que os clínicos observan desde hai moito tempo: cada paciente oncolóxico é distinto.

Esta complexidade pode resultar descorazonadora. «Os novos datos quitan o soño á comunidade científica», di Vogelstein. «Se alguén pensaba que o cancro é simple, estaba equivocado». Pero, doutra banda, agora hai un número moito maior de dianas que, en opinión de Vogelstein, poderán usarse en primeiro lugar para o diagnóstico. En particular, o seu equipo concentrarase na procura de indicios que delaten os xenes mutados no sangue ou noutros tipos de mostras clínicas, de forma que sexa posible identificar os tumores mesmo antes de que aparezan os síntomas.

Pódeche interesar:

Infografía | Fotografías | Investigacións