Artigo traducido por un sistema de tradución automática. Máis información aquí.

Entrevista

Alonso Rodríguez Navarro, biólogo molecular de plantas

«O sector público debe liderar a investigación en transxénicos»
Por Xavier Pujol Gebellí 5 de Decembro de 2002
Img a rodriguezp

A investigación vinculada aos alimentos transxénicos ten claramente dúas caras. Dun lado, o desenvolvemento de aplicacións comerciais, liderado polo sector privado, que se caracteriza sobre todo pola procura de mellores rendementos en colleitas ou en produción animal. Do outro, emerxente no ámbito da investigación pública, están a empezar a xurdir propostas que perseguen favorecer o acceso aos alimentos. Nesta liña sitúase Alonso Rodríguez Navarro, investigador da Universidade Politécnica de Madrid, a quen non lle importa cualificarse a si mesmo como un traballador do “alimento dos pobres”. No seu caso, o arroz.

O punto de partida é ambicioso. Aí é nada tratar de contribuír a paliar a fame no mundo

A situación no mundo é a que é e a técnica pode contribuír dalgún modo a revertela.

Cada vez hai máis consenso sobre a necesidade de mellorar a produción de alimentos, desde a propia FAO a un número crecente de investigadores. Pero si se industrializa a produción de alimentos, os seus prezos diminúen e, en consecuencia, acábase limitando a produción no mundo desenvolvido. Nos países pobres ofrecer máis alimentos pode levar a unha situación contraditoria: aumenta a taxa de natalidade co que se acaba incrementando a demanda. Quero dicir que non basta con dar só alimentos, a cuestión é máis complexa e interveñen outros factores como a educación, a sanidade… Ante esta complexidade, nunha universidade ou nun centro de investigación o único que nos podemos imaxinar como meta é atacar o problema dalgún modo. No noso caso optamos polo arroz, o chamado alimento dos pobres.

E que se pode achegar neste terreo?

A nosa investigación céntrase en dúas liñas complementarias. Una é o incremento da produción e outra tentar que o medio ambiente resulte o menos prexudicado.

Como se logra compatibilizar ambos os obxectivos?

Se un quere incrementar a produtividade de arroz desde os 3.000 ou 4.000 quilos por hectárea que se producen nalgúns países asiáticos até os 8.000 do Val do Guadalquivir ou o Delta do Ebro, por exemplo, o máis normal é empregar fertilizantes. E iso, a medio prazo, como xa se viu, implica contaminar augas superficiais e subterráneas, normalmente por un exceso de nitratos e nitritos. A fertilización pode substituírse, ou polo menos minimizarse, optimizando o rendemento vexetal.

Como abordan esta optimización?

Una fórmula é tratar de incrementar o índice da vexetais tolerancia a augas salobres. É dicir, empregar auga salgada paira rega. Normalmente as plantas non toleran altos niveis de sal. En termos xerais, a auga de mar diluída 10 veces xa resulta intolerable paira a rega. O noso traballo consiste aquí en buscar os xenes que codifican os transportadores de sodio na planta e tratar de modificalos para que a planta tolere mellor altas concentracións salinas. Conseguir que a planta creza normalmente con auga de mar, a máis abundante no planeta, é algo aínda imprevisible e que non creo que se resolva antes de medio século. Pero alcanzar este obxectivo paira auga diluída un terzo podería conseguirse a 10 anos vista.

Que consecuencias tería conseguir este fito paira a agricultura?

Paira un país como Filipinas, incrementar a produción de arroz até 400.000 hectáreas; e en Indonesia, entre un e dous millóns de hectáreas. Este incremento espectacular só ten una explicación: aumentando a tolerancia salina poden gañarse quilómetros de terreo cultivable en calquera delta. E esa ganancia prodúcese sen o emprego de fertilizantes nin tampouco empregando obstáculos físicos á entrada de auga salgada.

A súa aproximación implica manipular xeneticamente o vexetal. Por tanto, estamos a falar de transxénicos, uns produtos que xeran un certo rexeitamento na sociedade.

Éme difícil valorar esta cuestión. En efecto, existe una oposición frontal, cando non boicoteo, a determinadas aplicacións dos transxénicos desde organizacións ecoloxistas e algúns sectores da sociedade. E máis cando os efectos das pesticidas, por exemplo, parécenme moitísimo máis graves. En calquera caso, considero que este tipo de presións están a ter un efecto secundario pernicioso, e é que se está reducindo o investimento público neste terreo. A garantía de que o probable efecto prexudicial que puidese ter un produto deste tipo é ter un sector público forte. A maior parte da investigación foi levada a cabo por empresas privadas. O seu obxectivo é, loxicamente, rendibilizar os seus investimentos. Investigarán, en consecuencia, só naquilo que lles poida reportar beneficios. É dicir, en produtos que alguén poida comprar e iso só ocorre en Occidente.

Pero non é o mesmo investigar como mellorar a resistencia a un pesticida que a tolerancia a augas salobres. Inflúe esa diferenza de enfoque na percepción pública?

Algo si está a cambiar. No sector público hai moitos investigadores que están interesados en tratar de paliar este tipo de problemas e contribuír dalgunha forma. Un número crecente deles estanse interesando abertamente pola investigación en enfermidades que carecen de importancia no mundo rico pero que son extraordinariamente graves nos países en desenvolvemento. Esta opción, liderada desde o sector público, pode axudar a cambiar esa visión negativa.

Dicía antes que están a tratar de compatibilizar melloras de produción cun maior respecto polo medio ambiente. Como?

Se queremos incrementar a produción de alimentos, especialmente en cereais, a única forma pasa por botar fertilizantes en cantidades importantes. Una segunda liña de investigación que estamos a desenvolver consiste en estudar as asociacións dunhas bacterias que están nas raíces dunhas leguminosas e que fixan o nitróxeno atmosférico. Da mesma maneira que a auga de mar é ilimitada no planeta, o nitróxeno tamén o é na atmosfera. Se se puidese incrementar a produción de plantas que poden utilizar o nitróxeno atmosférico, sería una baza extraordinaria paira reducir o uso de fertilizantes.

Que tecnoloxía empregan paira conseguilo?

Máis que inventar cousas novas o que pretendemos é mellorar o que xa existe na natureza. A fixación de nitróxeno nas raíces das plantas comporta una perda importante de enerxía a través dun ciclo no que se produce hidróxeno. No noso grupo estamos a tratar de modificar os xenes que reciclan ese hidróxeno de maneira que a produtividade pódese incrementar entre un 15 e un 25%, que xa sería moito.

Falamos de novo de manipulación xenética.

En efecto, pero neste caso non é da planta senón da bacteria. Esta é a que ten a información paira desenvolver o proceso e o que se persegue é a súa optimización. É dicir, mellorar a capacidade da bacteria paira a fixación do nitróxeno.

En que punto atópase esta liña de investigación?

Está bastante avanzada. É probable que dispoñamos de cepas bacterianas que reciclen o hidróxeno e que gañen una parte importante da enerxía que a planta lle dá á bacteria e que esta emprega paira fixar o nitróxeno. Nesta liña, por outra banda, partimos dunha base de coñecemento moito maior. Hai moita máis información no mundo no que refire a fixación do nitróxeno que no uso de augas salobres.

Probablemente porque a manipulación xenética de bacterias está xa moi abonada.

Non é tanto este factor, que é certamente importante, como ao maior coñecemento. Agora mesmo a fisiología da planta anda como vinte anos por detrás da animal. Ademais, as bacterias son un obxecto de estudo recorrente. O problema da aplicación das técnicas de bioloxía molecular ás plantas na área do uso da auga, é que precisa dun amplo coñecemento do seu fisiología. Iso quere dicir que moita da nosa investigación, aquí e en todo o mundo, é fisiología pura, é dicir, primeiro coñecer os problemas da planta e logo tratar de corrixilos. A investigación en células animais e en bacterias vai algúns anos por diante.

‘MORRERSE DE FAME NON É TANTO FALTA DE ALIMENTOS COMO TER ACCESO A ELES’

“Esta é a situación no mundo”. Así arrinca Alonso Rodríguez Navarro cando se lle cuestiona polas motivacións íntimas que guían as liñas de investigación que dirixe actualmente na Escola Técnica Superior de Enxeñeiros Agrónomos (Universidade Politécnica de Madrid). A súa primeiro reflexión é de carácter numérico: “Cada día morren 25.000 persoas de fame no mundo”, recita. E si morren, apostila, non é tanto pola falta de alimentos como polo acceso.

É, por tanto, un problema de distribución no que, por riba, dáse o paradoxo de que cerca do 30% dos cereais que se producen no mundo é paira dar para comer a uns animais que se consumen maioritariamente no mundo desenvolvido. “Os pobres”, di, “non comen carne nin leite nin ovos”. A consecuencia deste desequilibrio é ben coñecida. Hai máis de 2.000 millóns de persoas afectadas por problemas derivados da malnutrición por mor de deficiencias vitamínicas ou minerais.

Pero hai outra consecuencia, que a xuízo do investigador, define un contexto “moi complicado e cheo de contradicións” no que se acaba asumindo a guerra e o consumo desaforado en contraste con situacións de extrema pobreza. A estas contradicións non son alleas nin os transxénicos vexetais nin o papel que están a xogar as partes interesadas. A recente publicación do xenoma do arroz e os intentos de conseguir una variedade rica en vitamina A e oligonutrientes, é una proba palpable diso. O primeiro xenoma foi dado a coñecer por unha empresa, Monsanto, que cede o seu uso a universidades e centros de investigación tras a firma dun convenio no que tan só esixe, ademais dunha contraprestación económica, recoñecer a autoría de xenes ou aplicacións derivadas do uso da súa base de datos.

Mentres algunhas empresas optaron por este cambio de enfoque en canto á dispoñibilidade da súa información e facilitan investigacións en aparencia pouco rendibles, organizacións ecoloxistas móstranse radicalmente en contra de calquera manipulación xenética mesmo si o seu destino é favorecer países en desenvolvemento. É una contradición que, a xuízo de Rodríguez Navarro, só poderá superarse mediante un sector público “forte” que lidere e controle este tipo de investigacións.