Saltar o menú de navegación e ir ao contido

EROSKI CONSUMER, o diario do consumidor

Buscador

logotipo de fundación

Canles de EROSKI CONSUMER


Este artigo foi traducido por un sistema de tradución automática. Máis información, aquí.

Biosensores contra patógenos

O uso de biosensores e biochips xenéticos está a abrir novas expectativas na rápida detección de patógenos en alimentos

Img inspeccion

O gran obxectivo dos distintos métodos de detección de patógenos na industria alimentaria continúa sendo reducir o factor o factor tempo: detectar en menos de oito horas a posible contaminación e evitar que os produtos contaminados saian dos centros de produción. A investigación en biosensores e biochips xenéticos podería contribuír a este obxectivo.

Img vitaminae1
Imaxe: ARS Image Gallery

Os biosensores están a configurarse como una ferramenta de futuro paira a detección de patógenos como Listeria, Salmonella ou Campylobacter nos alimentos. Con todo, aínda teñen inconvenientes e falta moita investigación antes de que poidan ser usados de forma rutineira na industria. O que si parece estar máis próximo son os sistemas de alerta integrados nas embalaxes, sistemas baseados na incorporación dunha especie de «código de barras» cunha sustancia (pH ou gas) que baixo determinadas circunstancias xeradas polo crecemento de microorganismos sufra un cambio na súa aparencia. Por exemplo, no seu coloración. Nesa liña, xa hai equipos traballando paira incorporar anticorpos de Salmonella nos envases.

Estas son algunhas das predicións de Daniel E.C. Fung, profesor da Universidade de Texas e un dos mellores expertos en microbiología. Fung acaba de estar en España convidado nun encontro sobre métodos rápidos de detección de microbiología alimentaria na Facultade de Veterinaria da Universidade Autónoma de Barcelona (UAB).

Loita contra o tempo

O principal reto da industria é dispor de sistemas sensibles, de custo razoable, fáciles de usar e, abrigo, suficientemente rápidos
Os principais retos seguen sendo dispor de sistemas sensibles, de custo razoable, fáciles de usar e, abrigo, suficientemente rápidos. «As empresas de produción adoitan ter tres quendas de oito horas», detalla Fung, «e o que se busca cos tests rápidos é ter a marxe de tempo suficiente paira reter os lotes da quenda se se detecta un caso de contaminación». Una parte do proceso na que se perde» máis tempo é na preparación das mostras, que deben conter suficientes células do microorganismo diana paira poder ser detectado. Iso obriga a facer un cultivo previo da mostra de alimento, paira permitir que o microorganismo, se existe, reprodúzase en cantidade suficiente.

Acurtar ese tempo é o que se está conseguindo con métodos recentemente desenvolvidos como a separación inmunomagnética, que consegue reducir as entre dez e vinte horas que pode requirir a preparación previa da mostra. A estratexia básica é recubrir con partículas metálicas o anticorpo contra o microorganismo a detectar, engadir grandes cantidades destas partículas con anticorpo na mostra e despois aplicar un campo magnético paira «arrastrar» e concentrar as partículas (que atraparían aos microorganismos).

Na actualidade están a desenvolverse numerosos métodos que combinan a separación inmunomagnética. O propio Fung traballa desde hai un tempo nun sistema que combina esta última con sensores ELISA e que, segundo comprobou o seu equipo nos últimos experimentos, só require cinco horas e quince minutos paira obter resultados.

Dilemas da xenética

O futuro na industria e moi probablemente tamén no ámbito doméstico, irá ligado ao desenvolvemento dos biosensores e dos biochips xenéticos. Pero estes sistemas teñen os seus dilemas. Un é o dos falsos positivos. Calquera sistema baseado na detección de xenes, como é o caso dos biochips, detectará o microorganismo pola súa información xenética, independentemente de si está vivo ou non. Una Salmonella morta non representa un risco, pero a detección xenética non pode discriminar ese importante factor (cousa que si fan os métodos convencionais). E a retirada dun produto custa demasiado diñeiro como paira permitirse esa marxe de erro.

A outra vía en pleno desenvolvemento son os pequenos biosensores que combinan material biolóxico (anticorpos ou encimas) cunha parte electrónica. Pero un obstáculo importante está no desenvolvemento a gran escala destes compoñentes a custos razoables, xa que calquera reacción biolóxica no biosensor será, en principio, irreversible polo que se trata de compoñentes que deben ser constantemente substituídos. Por iso o reto está en achar una forma fácil de integrar ambos os compoñentes (o biolóxico e o electrónico). Por iso é polo que os métodos convencionais de detección microbiológica teñan aínda moito camiño por diante.

En Estados Unidos, explica Fung, están a realizarse cada ano uns 800 millóns de tests microbiológicos, o que supón un mercado máis que considerable. E tamén moi dispar. Un exemplo: os casos de toxiinfección por Escherichia coli declarados ás autoridades sanitarias nos últimos anos tiveron orixes tan diversas como auga potable sen cloro, alfalfa, hamburguesas -entre 1992 e 1993 houbo un brote grave de 730 casos en diferentes estados por hamburguesas- zume de mazá sen pasteurizar e, un caso rechamante, casos de infeccións por nadar en lagos, por inxestión accidental de auga. Os nenos que defecan en piscinas ou lagos, detalla Fung, «poden estar a dispersar microorganismos na auga». A batalla contra estas infeccións, conclúe este investigador, tamén inclúe o educar aos cidadáns sobre os riscos e os métodos de prevención.

EEUU QUERE DESENVOLVER SISTEMAS DE ANÁLISES MÁIS RÁPIDAS

Na súa particular batalla contra posibles actos de bioterrorismo, EEUU, a través da FDA (Food and Drug Administration), anunciou recentemente un programa especial paira garantir a seguridade nos alimentos. A medida máis rechamante é a implementación dun rexistro electrónico on-line de carácter obrigatorio paira todos os alimentos que entran e circulan no seu mercado interior, así como dos seus produtores.

Pero non é esta a única medida adoptada. Ante a eventualidade dun posible ataque que escape á vixilancia administrativa e policial, o goberno norteamericano vén impulsando desde pouco despois do 11 de setembro de 2001 distintas liñas de investigación orientadas á rápida detección de patógenos en alimentos ou auga.

Nestes dous últimos anos a FDA impulsou 90 proxectos de investigación sobre sistemas de análises que comparten un triplo denominador común: deben ser rápidos, alcanzables economicamente e, sobre todo, fáciles de usar mesmo por persoal non especializado. Segundo datos feitos públicos pola propia FDA, os novos métodos paira a detección e control de microorganismos deben ser capaces de identificar, entre outros, os axentes patolóxicos responsables do botulismo ou a encefalopatía esponxiforme, ademais de toxinas químicas diversas que poidan chegar á poboación a través dos alimentos.

Pódeche interesar:

Infografía | Fotografías | Investigacións