Saltar o menú de navegación e ir ao contido

EROSKI CONSUMER, o diario do consumidor

Buscador

logotipo de fundación

Canles de EROSKI CONSUMER


Este artigo foi traducido por un sistema de tradución automática. Máis información, aquí.

Os mamíferos mariños e a calidade do mar

O estado de conservación dos mamíferos mariños é indicativo da calidade das grandes masas de auga

Img

A diferenza dos ecosistemas de terra firme, o mar non está compartimentado, polo que os territorios ocupados polos organismos son moito máis extensos e as redes alimentarias máis longas e complexas. Na última década, os científicos servíronse de organismos indicadores paira integrar esta complexidade. Entre eles destacan os cetáceos, un grupo biolóxico que comprende baleas, cachalotes, marsopas e golfiños.

Img
Imaxe: GRUMM-Universidade de Barcelona

Moitos destes animais son predadores situados ao final das redes alimentarias e que realizan amplas migracións. Por este motivo concentran os contaminantes, resultan expostos aos organismos patógenos e, en definitiva, resumo nos seus tecidos as ricas interaccións do medio mariño e os impactos humanos que nel se producen. O estado das súas poboacións é o mellor indicador de calidade do mar.

Os mamíferos mariños constitúen un grupo amplo que inclúe aos cetáceos (baleas, cachalotes, orcas e golfiños), os pinnípedos (focas, leóns mariños e morsas) e os sirénidos (dugongs e manatíes). Globalmente trátase do colectivo de animais máis seriamente ameazado polas actividades humanas: de 118 especies, 83 están catalogadas pola Unión Internacional paira a Conservación da Natureza (IUCN) como suxeitas a ameazas na súa conservación. Dúas especies extinguíronse en tempos recentes, una decena áchanse actualmente ao bordo da extinción, e una proporción significativa das súas poboacións foi reducida a uns niveis tan baixos que a súa recuperación é dubidosa.

A pesca de cetáceos

A pesca, a contaminación e a erosión xenética son as principais ameazas paira os cetáceos

Esta situación é o resultado dunha longa historia de conflitos co ser humano. Durante séculos, as baleas foron cazadas, en moitos casos até a completa extinción de poboacións enteiras, paira obter delas barbas paira fabricar corpiños, aceite, fariñas paira fertilizantes, carne paira o consumo humano e produtos cosméticos e medicinais. Das focas extraeuse tamén aceite e a súa pel utilizouse ademais paira fabricar calzado e cintos. Os testículos dos leóns mariños son un produto moi apreciado en diversas farmacopeas orientais e a carne dos golfiños, manatíes e dugongs constitúen un delicioso prato en moitas culturas.

Os vascos foron os primeiros pescadores dos que se ten constancia que se dedicasen á caza da balea. Até os nosos días chegaron escritos do século XI que concedían o privilexio da comercialización da carne de balea ao mercado de Bayona, o que demostra que xa naquela data tan temperá a caza destes animais era una actividade habitual. O efecto desta pesca fíxose pronto notar e as poboacións de balea vasca, o seu principal obxectivo, reducíronse e os vascos víronse obrigados a estender as súas actividades a Cantabria e Galicia primeiro, e ás Illas Spitzberg, Groenlandia, Islandia e Terranova máis tarde. A finais do século XVIII tanto a balea vasca como o seu substituto, a balea de Groenlandia, habían practicamente desaparecido.

En 1921 a caza comezou de novo nas nosas augas, esta vez dirixida aos rorcuales comúns e os cachalotes. Na Península Ibérica cazáronse a partir de entón máis de 19.000 destes animais, o que produciu severas reducións nas poboacións locais. En 1985, a Comisión Baleeira Internacional aprobou a moratoria na caza comercial dos grandes cetáceos, e isto significou o fin das actividades no noso país, así como na maior parte do Planeta. No entanto, en diversos lugares (Noruega, Xapón, Alaska, Siberia) perduraron operacións residuais que ameazan as minguadas poboacións sobreviventes.

Aínda que na actualidade a explotación comercial non ten a magnitude de que gozou no pasado (hoxe cázanse anualmente tan só unhas 1.500 baleas en todo o mundo, en comparación coas 50.000-60.000 que se chegaron a cazar cada ano na década do sesenta), outras ameazas non menos insidiosas afectan de maneira significativa a supervivencia destas e outras especies. Entre elas, as máis preocupantes son as interaccións dos mamíferos mariños coa pesca, o impacto da contaminación e o efecto demográfico da erosión xenética. A menos que estas presións desaparezan ou se reduzan drasticamente no futuro, moitas poboacións de mamíferos mariños veranse abocadas irremediablemente á extinción. En España, o Ministerio de Medio Ambiente puxo en marcha nos últimos anos un ambicioso proxecto paira crear áreas mariñas protexidas que aseguren a correcta conservación destes animais.

A contaminación química

Img contaminacion
Imaxe: GRUMM-Universidade de Barcelona

O mar é o destino final da maioría dos contaminantes producidos e verteduras polo ser humano e, por iso, resulta especialmente afectado por unha ampla gama de compostos.

Os compostos organoclorados, e en particular os bifenilos policlorados ou PCB, constitúen un dos grupos de compostos químicos sintéticos con maior impacto no medio mariño. Procedentes da industria, son moi difíciles de degradar e posúen una longa vida media (en xeral de varias décadas). Acumúlanse ao longo das cadeas alimentarias, incidindo negativamente nos depredadores finais (grandes atunes, focas, quenllas e cetáceos). Os compostos organoclorados teñen efectos inmunosupresores e hepatotóxicos, alteran o crecemento e desenvolvemento óseo e son tumorogénicos. Ademais, debido á similitude estrutural que teñen coas hormonas sexuais, una boa parte destes contaminantes produce alteracións no desenvolvemento sexual e afecta negativamente a reprodución.

Una confirmación destes efectos tívose durante as últimas dúas décadas, cando diversas poboacións de golfiños e focas foron devastadas por epidemias infecciosas nas que, repetidamente, apareceron os PCB como activadores. Nos brotes víricos que afectaron as focas comúns no Mar do Norte (1987) e aos golfiños listados no Mediterráneo (1991), os exemplares que sucumbiron á enfermidade presentaban concentracións máis elevadas de PCB que os que sobreviviron. Estudos posteriores no laboratorio demostraron que esta diferenza se debía ao efecto inmunodepresor deste contaminante, que debilitou a capacidade de reacción dos exemplares máis contaminados.

Pola contra, parece que os mamíferos mariños non ven especialmente prexudicados polos metais pesados ou elementos traza, outro grupo coñecido de contaminantes mariños, aínda que estes atópense en concentracións elevadas, xa que presentan mecanismos de defensa naturais paira contrarrestar a toxicidade destes compostos. Así mesmo, tampouco as verteduras de petróleo, por desgraza producidos con relativa frecuencia, parecen supor un serio problema paira a maioría de mamíferos mariños. A única excepción son as nutrias mariñas, nas cales o petróleo adherido á súa espesa pelame impídelles a termorregulación.

Nos últimos anos a atención dirixiuse aos compostos organoestánicos, unhas sustancias que no pasado empregáronse abundantemente nas pinturas dos barcos como antiincrustantes. Sábese que estes compostos producen esterilidad en moitas especies de peces e moluscos, principalmente naquelas que habitan preto de portos comerciais e deportivos, e na actualidade investíganse os seus potenciais efectos nos mamíferos mariños.

O futuro non é plácido. A industria química segue creando a gran velocidade novos compostos que na maioría dos casos irán parar ao mar, polo que é de esperar que a cantidade de contaminantes no medio mariño aumente sen cesar. Lamentablemente, é esperable que moitos destes incidan negativamente nas poboacións de focas e golfiños hoxe decimadas por outras causas.

Os conflitos coa pesca

As artes de pesca industriais e artesanais causan a morte de centos de golfiños cada ano

As interaccións entre os mamíferos mariños e as actividades pesqueiras danse desde tempos inmemoriais. A extinción da foca monxe na maior parte das costas do Mediterráneo debeuse a problemas deste tipo que puideron orixinarse fai moitos centos de anos. Nas nosas augas, dada a gran diversidade de artes de pesca utilizadas e a magnitude da flota, os conflitos son abundantes e producen a morte de varios centenares de cetáceos cada ano. Segundo o modo como se orixinan, estas interaccións poden dividirse en tres tipo: capturas directas, capturas incidentales e agresións directas por parte dos pescadores.

A lexislatura española protexe a todos os cetáceos das costas españolas e prohibe as agresións a estes animais, polo que non deberían darse capturas directas. No entanto, en certas áreas do Cantábrico existe aínda hoxe en día o costume de cazar golfiños paira o consumo a bordo dos barcos, una actividade que é particularmente frecuente durante a pesca do bonito. Tamén en certas localidades da costa murciana e andaluza captúranse golfiños paira utilizar a súa carne e graxa como cebo nas nasas que se empregan na pesca do camarón e outras especies. Paira cazar os golfiños, os pescadores utilizan un arpón especial que denominado «delfinera».

As capturas incidentales son as que se producen en artes que faenan paira pescar outra especie obxectivo e nos que os golfiños, principalmente, quedan atrapados sen que exista una actuación deliberada por parte do pescador. Esta é probablemente a ameaza máis seria paira as poboacións de cetáceos a escala mundial.

Nas nosas augas, estas capturas prodúcense sobre todo en tres tipos de artes. O máis coñecido son as redes de deriva, que se utilizan paira a captura de grandes peces pelágicos como o peixe espada ou os atunes. Esta pesca está prohibida en España desde 1991, aínda que proseguiu de maneira ilegal nas augas adxacentes ao estreito de Xibraltar até 1994. Calcúlase que preto de 3500 golfiños comúns e listaxes morrían anualmente nesta zona durante a tempada de pesca de peixe espada. Este problema, hoxe felizmente erradicado nas nosas augas, continúa vixente nas veciñas augas de Francia e Marrocos.

Outra arte problemática é o arrastre pelágico, circunscrito a augas atlánticas. A rede, en forma de embude de grandes dimensións (90m de ancho de boca, 30 m de altura e máis de 200m de longo), é arrastrada a modo de filtro, e captura de modo accidental os golfiños que se introducen nela paira aproveitarse da pesca obtida. Aínda que non se dispoñen de datos exactos, varias decenas de pequenos cetáceos, golfiños comúns principalmente, morren cada ano neste tipo de pesqueira.

Finalmente, as pesqueiras artesanais con artes de enmalle producen tamén un número indeterminado, pero que pode ser significativo paira as poboacións locais, de mortes de golfiños mulares. Isto é un problema moi importante -económico e de conservación- en diversas áreas, pero principalmente nas Illas Tiroteares e Galicia. Novamente, estes accidentes fatais adóitanse producir cando os golfiños se enmallan inadvertidamente nas redes ás que se aproximaron en busca dunha presa fácil. Recentemente, o ministerio de Medio Ambiente e o Govern Balear xuntaron os seus esforzos paira buscar procedementos que permitan mitigar estes conflitos.

Ademais da mortalidade descrita anteriormente, os golfiños que buscan o seu alimento nas redes artesanais corren outro perigo: ao arrincar a súa presa da rede producen desfeitas nela e isto esperta a animadversión dos pescadores. Así, os pescadores responsabilizan aos golfiños non só das perdas de peixe, senón tamén das roturas e buracos que se producen nos aparellos, e recorren ás agresións con arpones, dinamita, escopetas e outros medios paira manter a defínelos afastados das artes ou, simplemente, eliminalos.

A EROSIÓN XENÉTICA

Falar de Xenética, hoxe en día, está de moda. Tanto no campo da saúde coa recente consecución do desciframiento do Xenoma Humano, como no sector agro-alimentario cos controvertidos alimentos transxénicos, e a non menos polémica clonación de animais.

Img delfin comun
Imaxe: GRUMM-Universidade de Barcelona

Pero, non só nestas áreas ten a xenética importancia senón que tamén xoga un papel relevante na conservación de especies. Hai tempo xa que a comunidade científica estuda os xenes -ou caracteres-, a súa variabilidade e a importancia que esta ten na viabilidade das poboacións. E fai aínda máis que, gandeiros primeiro e coidadores de zoos despois, utilizan, aínda descoñecendo os mecanismos xenéticos implicados, a existencia desta variabilidade xenética na planificación de cruzamientos; a experiencia ensinoulles que paira evitar os problemas reprodutivos producidos por cruzamientos entre exemplares emparentados, como abortos ou crías débiles e con malformacións, é necesario o achegue de «xenes frescos».

Por variabilidade xenética enténdese as diferentes variantes, denominadas alelos, coas que aparece un xene determinado. Así por exemplo, paira o xene que determina a cor nunha flor pode existir o alelo rosa, o vermello ou o branco. Cando case todos os membros dunha poboación teñen o mesmo alelo nun xene concreto, dise que esa poboación ten variabilidade baixa paira ese xene. Se pola contra existen moitas variantes, esa poboación ten una gran diversidade xenética nese xene.

Cando una poboación dunha especie redúcese drasticamente pérdese gran parte da diversidade xenética que tiña previamente. Ademais, co tempo, os individuos que descenden dos sobreviventes acaban estando máis ou menos emparentados. Una poboación nestas condicións corre un grave risco de desaparecer xa que os individuos que a compoñen son moi parecidos entre si e ante calquera presión ambiental nova (un desastre ecolóxico, contaminantes, una epidemia por parásitos ou virus), as probabilidades de que algún deles teña as características necesarias paira superala é moi baixa. Ademais, os descendentes poden sufrir os problemas reprodutivos anteriormente mencionados. Pola contra, nunha poboación cunha diversidade xenética alta, a probabilidade de que polo menos algúns individuos teñan una determinada carga xenética que lles permita sobrevivir é moito máis alta.

As poboacións de mamíferos mariños sufriron presións humanas que provocaron reducións extremas dalgunhas poboacións. Isto veu acompañado, ademais, dunha deterioración xeneralizada do hábitat (contaminación mariña, sobre-explotación pesqueira, urbanización da costa). Non é de estrañar, por tanto, que algunhas especies de mamíferos mariños como o elefante mariño do Norte, duramente explotado, ou as diversas especies de focas monxe, una delas extinta e as outras dúas en grave perigo de extinción, posúan niveis de variabilidade xenética extremadamente baixos. Con todo, o azar parece querer que os elefantes mariños do Norte recupérense, pero non ocorreu o mesmo coas focas monxe, que si parecen sufrir as consecuencias. A colonia sahariana de foca monxe do Mediterráneo, por exemplo, sufriu en 1997 una mortaldade masiva na que a baixa variabilidade xenética puido xogar un papel decisivo na severidade con que esta afectou á poboación. Por outra banda, a taxa reprodutiva desta colonia é moi baixa e a de mortalidade infantil moi alta. Ambas ben poden ser debidas ou exacerbadas por estes niveis de variabilidade tan baixos.

O Banco Ambiental de Tecidos Biolóxicos

Os bancos de tecidos biolóxicos son esenciais paira «restaurar» poboacións ameazadas

A investigación de problemas de conservación como a erosión xenética, as alteracións na bioloxía reprodutiva ou os efectos da contaminación, require de coleccións de tecidos biolóxicos das especies afectadas. Ademais, moitas das actuacións posibles paira reverter o empobrecimiento das poboacións, como a reprodución asistida ou mesmo a clonación, precisan de materia prima (seme, ovarios, o ADN orixinal) que sexa extraída e conservada de tal maneira que manteña a súa integridade e vitalidade.

A Universitat de Barcelona e a Generalitat de Catalunya puxeron recentemente en marcha o Banco Ambiental de Tecidos Biolóxicos (BMA), con sede no Parc Científic de Barcelona, cuxa finalidade é precisamente prover a investigadores, administracións ou organizacións implicadas na xestión ambiental, de material biolóxico que sexa útil paira o diagnóstico e a conservación das especies ameazadas. Aínda que estas mostras poden ser tamén de utilidade noutros campos, a actuación do BMA centrarase principalmente en dúas liñas críticas: a xenético/reprodutiva e a da avaliación da contaminación ambiental (ecotoxicología).

Trátase dun proxecto innovador, pois bancos deste tipo son inexistentes no noso país e extremadamente escasos internacionalmente: en todo o mundo tan só existen seis bancos ecotoxicológicos (dous deles europeos) e tres xenético/reprodutivos (ningún europeo). O BMA concíbese, pois, como un servizo accesible á comunidade científica e de conservación tanto no ámbito local como no internacional. Por iso, recentemente recibiu o apoio da Pew Fellows Program in Marine Conservation e de Earthtrust, dúas importantes fundacións americanas. Una vez operativo, o banco ten o potencial paira converterse nun elemento crave na investigación así como una importante axuda paira as organizacións responsables das políticas de conservación ambiental.

Pódeche interesar:

Infografía | Fotografías | Investigacións