Saltar o menú de navegación e ir ao contido

EROSKI CONSUMER, o diario do consumidor

Buscador

logotipo de fundación

Canles de EROSKI CONSUMER


Estás na seguinte localización: Portada > Seguridade alimentaria

Este artigo foi traducido por un sistema de tradución automática. Máis información, aquí.

Óxido de etileno en alimentos: riscos e recomendacións

As autoridades de seguridade alimentaria retiraron miles de produtos de gran consumo tras detectar neles óxido de etileno, una sustancia tóxica e cancerígena

helados contaminados con oxido de etileno Imaxe: Tomek

Nunca é bo momento para que a inocuidad dos alimentos véxase comprometida. Menos aínda se o incidente prodúcese en plena tempada dun alimento de consumo estacional. É precisamente o que ocorreu nesta ocasión, cando en pleno verán producíronse varias alertas alimentarias relacionadas cos xeados contaminados con óxido de etileno. Agora ben, a noticia non é nova, nin salpica só aos xeados. No seguinte artigo, explicamos cal é a orixe destas alertas alimentarias e respondemos ás principais dúbidas.

A orixe remóntase a finais de agosto do ano 2020, cando as autoridades belgas detectaron elevadas cantidades de óxido de etileno en varios lotes de sementes de sésamo importados desde a India e que foran distribuídas a 33 países (24 deles membros da Unión Europea [UE]). Trátase dunha sustancia prohibida na UE paira uso en alimentos, así que Bélxica emitiu una alerta a través do sistema europeo de alertas alimentarias (Rapid Alert System for Food and Feed-RASFF). Desa forma, os axentes afectados (produtores, distribuidores, etc.) puideron retirar o produto do mercado.

O incidente foi de considerable magnitude, non só polo número de países afectados, senón tamén porque se trataba dun produto, sementes de sésamo, que se emprega na elaboración de multitude de alimentos (bollería, salsas, aperitivos, etc.) e no que ademais as doses de óxido de etileno superaban moi amplamente os límites legais.

Por iso a Comisión Europea celebrou una reunión extraordinaria na que se decidiu aplicar medidas específicas con carácter de urxencia, como a de salientar os controis paira as sementes de sésamo importadas desde a India. Neste punto, hai que aclarar que todos os produtos importados desde terceiros países, deben cumprir a lexislación europea. Paira conseguilo, realízanse controis nas fronteiras da UE e auditorías nos países de orixe, entre outras cousas.

Que é o óxido de etileno?

O óxido de etileno é un gas que se utiliza principalmente con dous fins:

  • Por unha banda, utilízase na industria química paira producir outros compostos (sobre todo etilenglicol, que se emprega como anticongelante en instalacións de frío).
  • Doutra banda, utilízase como axente esterilizante, especialmente paira materiais que son sensibles á calor, como utensilios médicos ou de laboratorio.

O seu poder esterilizante radica en que se trata dun axente cancerígeno e mutagénico, é dicir, ten capacidade paira danar o ADN. Por iso é eficaz paira eliminar os microorganismos patógenos, como as bacterias. E por iso é perigoso paira a saúde humana, xa que tamén pode afectar ao noso ADN, o que fai que estea prohibido paira o seu uso en alimentos na UE.

Así, o principal risco que entraña este composto paira a saúde non se asocia ao consumo de alimentos, senón que se limita á contorna laboral. É dicir, pode afectar á saúde das persoas que traballan con esta sustancia se se expoñen a ela en cantidades significativas (sobre todo por inhalación) e de forma continuada (varios anos) sen gardar as debidas precaucións.

Como chegou o óxido de etileno a tantos alimentos?

oxido de etileno en aditivos cancer
Imaxe: nils9three

No pasado, as sementes de sésamo importadas desde a India protagonizaron varias alertas alimentarias debido a que estaban contaminadas por Salmonella , una bacteria patógena, o que motivou o rexeitamento do produto nas fronteiras da UE. Ao parecer, paira evitar eses incidentes, algúns produtores dese país comezaron a utilizar óxido de etileno como fitosanitario.

De feito, esta sustancia emprégase habitualmente nalgúns países non pertencentes á UE paira evitar o desenvolvemento de patógenos en produtos como sementes, froitos secos ou especias. Iso inclúe as sementes de algarrobo, a partir das cales se obtén a goma garrofín, que é un aditivo (E410) que se utiliza habitualmente na formulación de diferentes produtos, como xeados ou sobremesas lácteas, paira mellorar a súa textura.

Isto non significa que todos os produtos que levan goma garrofín estean contaminados con óxido de etileno. As alertas só refírense aos que se elaboraron con goma garrofín contaminada con esa sustancia. A Axencia Española de Seguridade Alimentaria e Nutrición (AESAN) comunicou que os produtos afectados xa foron retirados do mercado e publicou varias listas de produtos facilitadas polos fabricantes paira informar os consumidores, de modo que poidan refugar devanditos produtos se os teñen no seu poder.

  • Lista facilitada por MARS, no seguinte enlace.
  • Lista facilitada por FRONERI/NESTLÉ, no seguinte enlace.

Que ocorre si consumimos produtos contaminados con óxido de etileno?

Os produtos contaminados xa foron retirados do mercado. Pero que ocorre si xa os tiñamos en casa e consumímolos?

Cando falamos dun composto tóxico, normalmente pódese fixar una dose de consumo segura, é dicir, una cantidade que podemos inxerir de forma habitual sen que suframos efectos adversos. Con todo iso non é posible cunha sustancia cancerígena e mutagénica como o óxido de etileno. Paira este tipo de sustancias non hai doses seguras, porque son capaces de danar o ADN e causar danos como tumores ou cancro.

Con todo, iso non significa que vaiamos sufrir necesariamente eses efectos adversos coa mera exposición a esa sustancia. Podemos entendelo se pensamos noutros axentes cancerígenos e mutagénicos como o tabaco, a luz UV que nos chega do sol ou os hidrocarburos aromáticos policíclicos (HAP) que se forman cando cociñamos carne á brasa.

Existe a posibilidade de sufrir danos con tan só expornos a eses axentes (por exemplo, cando fumamos un só cigarro, tomamos o sol una soa tarde sen protección solar ou comemos un só chuletón á grella), pero é moi pouco probable que ocorra. Iso si, a probabilidade aumenta a medida que o fai a nosa exposición: cada vez que fumamos, tomamos o sol sen protección ou inxerimos HAP, sumamos “papeletas” paira sufrir efectos adversos.

Isto traducido ao caso que nos ocupa e considerando as doses de óxido de etileno atopadas nos produtos (na maioría dos casos son baixas), significa que é pouco probable que se produza una intoxicación aguda. A posibilidade de dano a longo prazo non se pode descartar (por iso tomouse a decisión de retirar os produtos) pero a probabilidade de que ocorra é moi baixa (sobre todo tendo en conta que a exposición ao longo do tempo, en caso de haberse producido, foi breve).

Por que non nos decatamos até agora?

A primeira alerta relacionada con este incidente do óxido de etileno comunicouna Bélxica a principios de setembro de 2020. Desde entón foron retirados do mercado máis de 7.000 produtos: pans, hummus, xeados, especias e un longo etcétera, procedentes de países como a India, China ou Turquía.

O maior balbordo comezou a formarse cando as autoridades sanitarias francesas publicaron una lista deses produtos para que os consumidores puidesen consultala. Isto deu una enorme repercusión ao incidente, que até o momento pasara case desapercibido paira a opinión pública, a pesar de que as autoridades europeas e de cada país membro emitiran notas informativas respecto diso de forma periódica desde outubro-novembro de 2020.

Hai que aclarar que as alertas alimentarias a nivel europeo pódense consultar publicamente, aínda que os detalles só fanse públicos cando é necesario. Por exemplo, en moitos dos casos rexistrados neste incidente, os incumprimentos detectáronse nas fronteiras da UE, así que o produto é rexeitado e non chega ao mercado.

Noutros casos son os produtores os que retiran o produto antes de ser comercializado. É dicir, só infórmase directamente ao consumidor dos detalles concretos cando existe a posibilidade de que o produto contaminado haxa chegado ao seu poder, co obxecto de que o poida descartar e evitar o seu consumo.

É o que fixo agora a AESAN, difundindo as listas de produtos facilitadas por dúas marcas de xeados, para que os consumidores poidamos consultalas e evitar o consumo dos produtos afectados en caso de telos en casa. É de esperar que no futuro ofrézanse máis detalles de produtos afectados, a medida que os vaian facilitando as empresas que os venden. En calquera caso, non esquezamos pór en contexto o risco que poden supor estes produtos contaminados, tal e como comentamos anteriormente.

Lista de produtos afectados e retirados do mercado

Os produtos afectados até a data e que xa foron retirados do mercado son os seguintes:

  • sementes de sésamo
  • pementa negra
  • cúrcuma
  • jengibre moído
  • semente de psyllium
  • po de espirulina ecolóxica
  • linaza orgánica
  • fenogreco ecolóxico
  • fariña de trigo sarraceno
  • café verde orgánico
  • aditivos alimentarios E410 (goma garrofín ou algarroba) e E412 (goma guar)

A contaminación só afecta a algúns lotes dalgúns fabricantes, non á totalidade dos produtos.

Pódeche interesar:

Infografía | Fotografías | Investigacións