Artigo traducido por un sistema de tradución automática. Máis información aquí.

BitTorrent, a choiva de datos

O que empezou como un sistema barato paira distribuír arquivos de Linux terminou copando o 30% do tráfico de Internet
Por Darío Pescador Albiach 19 de Abril de 2006

A mesma existencia de Internet baséase en enviar datos dun lado a outro. Por moito que aumente, os usuarios sempre se queixan da falta de ancho de banda. Una solución é facer máis eficaz a transmisión, e a iso estaba destinado o protocolo BitTorrent.

Intercambiar fragmentos

En 2002 Bram Cohen creou BitTorrent, una forma barata e eficaz de distribuír arquivos grandes a moitos usuarios á vez

Bram Cohen, un programador de software libre, atopou a solución a un problema. As distintas distribucións de Linux son gratuítas, pero o sistema completo ocupa varios Gigabytes. Iso é moito volume de datos paira descargalo dunha páxina web.

Cando saía una nova distribución de Linux, os servidores web onde se atopaban as copias saturábanse debido á gran cantidade de peticións de descarga, e o custo de mantemento do servidor aumentaba. Á súa vez os usuarios, que acudían en masa a por a nova versión, sufrían una descarga moi lenta.

En 2002 Cohen desenvolveu BitTorrent, una forma barata e eficaz de distribuír arquivos grandes a moitos usuarios á vez.

Como é lóxico, a aplicación final foi moi diferente. Os programas P2P como Napster e Kazaa soportan ben as descargas de arquivos pequenos, como as cancións en MP3. Con todo, un sistema como BitTorrent é ideal paira a transmisión de arquivos grandes, como vídeos de películas e series de televisión.

Una película pode tardar días en descargarse si utilízase emule. Con BitTorrent , é cuestión de horas.

/imgs/2006/11/torrent2.gif

Como funciona?

BitTorrent é un protocolo de transmisión de arquivos entre iguais, é dicir, de usuario a usuario, ou P2P. No entanto, existe un servidor, chamado ‘tracker’ (rastreador) encargado de pór en contacto aos usuarios entre si, aínda que desde o servidor non se sabe que arquivos están a intercambiarse.

Paira comprender o mecanismo pódese pensar en varias persoas sentadas ao redor de una mesa. Cada una ten versos soltos dun soneto. Por exemplo, a persoa da dereita ten o primeiro cuarteto e as liñas 11 e 14. A persoa da esquerda ten as liñas 2, 6, 7 e 12.

O servidor encárgase de coordinar que os usuarios reciban os fragmentos necesarios o máis rapidamente posible

A idea é que todos acaben cos 14 versos do soneto. Todos poden falar entre si paira ditarse os versos que lles faltan.

Una soa persoa da mesa, chamada ‘semente’ ten o poema completo. Pero moitos atoparán máis cómodo pedir versos ao compañeiro máis próximo, e recorrer á ‘semente’ cando só lle falten uns poucos paira terminar.

Así funciona BitTorrent: todos envían, todos reciben. O usuario que ten un arquivo completo chámase, en efecto, ‘seed’ (semente). Quen descargan chámanse ‘leechers’ ou sanguijuelas. O servidor encárgase de coordinar que os usuarios reciban os fragmentos necesarios o máis rapidamente posible.

Con BitTorrent é posible transmitir arquivos moi grandes a moitas persoas sen que se sobrecargue un servidor, nin as conexións dos usuarios cliente. Iso é una innovación crucial.

O problema da distribución

Cando moitos usuarios solicitan o mesmo arquivo á vez, o ancho de banda repártese entre eles, e a velocidade de descarga é moito menor

Paira entender as vantaxes de BitTorrent hai que comparalo antes coas aplicacións existentes de transmisión de arquivos.

O sistema tradicional chámase FTP. Un servidor FTP almacena arquivos, acepta peticións de envío dos usuarios autorizados e envíalles una copia á máxima velocidade posible. Pero cando moitos usuarios solicitan o mesmo arquivo á vez, o ancho de banda repártese entre eles, e a velocidade de descarga é moito menor.

Este problema téntase liquidar pondo servidores espello (‘mirrors’) que conteñen copia do arquivo, pero tamén teñen un límite.

Pola súa banda, os sistemas P2P máis coñecidos, como Kazaa, eDonkey ou Gnutella, non necesitan gardar os arquivos en servidores. Son os usuarios quen teñen os arquivos nos seus computadores. Os servidores limítanse a conectar a un usuario que busca, por exemplo, una canción, con outro que a ten. A transferencia non é cliente-servidor, senón entre clientes, é dicir, entre iguais (peers). De aí o nome Peer to Peer (P2P).

As redes P2P tamén teñen as súas limitacións. As conexións ADSL son asimétricas, e a velocidade de subida é moito menor que a de baixada. Se un usuario recibe una gran demanda dun arquivo, ao envialo hai un pescozo de botella. Tamén é habitual que a descarga se interrompa, porque o doante desconectouse ou borrou o arquivo.

/imgs/2006/11/torrent1.gif

O revolucionario torrente

En BitTorrent, canto máis popular é un arquivo, máis rápida é a súa descarga.

A innovación de BitTorrent é que xa non é necesario atopar a alguén que teña o arquivo completo. Se outro usuario ten só un fragmento, a descarga pode comezar. O normal é que haxa varios usuarios enviando e recibindo framentos á vez, co que a velocidade é moito maior e non hai tanta sobrecarga nas conexións.

En BitTorrent, canto máis popular é un arquivo, máis rápida é a súa descarga

Tanto é así, que as novas versións dalgúns programas P2P incorporaron algunhas das innovacións de BitTorrent, como as descargas de varios usuarios á vez e as descargas de fragmentos de arquivos.

BitTorrent funciona tan ben en comparación con outros sistemas que, segundo un servizo de análise do tráfico de Internet chamado CacheLogic, representou o 30% do tráfico mundial en Internet en 2004.

Instalación de BitTorrent

BitTorrent non é só un programa, senón un protocolo de código aberto. Isto quere dicir que hai moitas aplicacións dispoñibles, e todas funcionan dun modo parecido. Estes son algúns dos clientes de BitTorrent (programas paira descargar torrentes) máis coñecidos:

Granxas de torrentes

Una vez descargado e instalado o programa cliente, onde se buscan os arquivos? BitTorrent resulta un pouco desconcertante paira os usuarios afeitos a outros programas P2P, como Kazaa ou emule, porque non incorpora un sistema de procura. No seu lugar, os arquivos .TORRENT atópanse na web. Paira atopar una canción, por exemplo, hai que dirixirse a unha das moitas páxinas de procura, entre as cales se atopa tamén a do creador do protocolo BitTorrent. Hai multitude de páxinas na web onde atopar enlaces a arquivos. Estes son algunhas das máis coñecidas:

Buscando o torrente

Nas páxinas paira buscar torrentes non están os arquivos completos, senón enlaces a arquivos descritivos coa extensión .TORRENT. A partir da información contida no arquivo .TORRENT é posible localizar os fragmentos necesarios paira descargar o arquivo buscado. Tamén hai weblogs, foros ou páxinas persoais onde se publican enlácelos aos arquivos que posúe o autor.

Una vez localizado o enlace ao arquivo .TORRENT, basta con facer ‘clic’ nel. Nese momento actívase o programa cliente de BitTorrent paira iniciar a descarga, e tamén a distribución de fragmentos descargados a outros usuarios.

Nas páxinas paira buscar torrentes non están os arquivos completos, senón enlaces a arquivos descritivos coa extensión .TORRENT

Una vez o usuario ten o arquivo que quería descargar completo, pode converterse en semente paira ese arquivo. É dicir, en distribuidor do documento. Basta con deixar aberta a aplicación despois da descarga.

Ademais, pódense crear referencias .TORRENT a todos os arquivos que se desexe compartir, e envialas a un ‘tracker’ (rastreador) para que outros usuarios poidan localizalas. En BitTorrent, cantos máis arquivos compártanse, máis rápida é a descarga.

/imgs/2006/11/torrent3.gif

De revolución a negocio

En setembro do ano pasado, a páxina BitTorrent conseguiu 8,75 millóns de dólares de financiamento paira converterse en negocio. A idea é incorporar anuncios aos contidos e crear un sistema de comercio electrónico paira vender películas, música, xogos e programas, tanto das grandes produtoras como de autores independentes.

O éxito da aventura depende da habilidade de Cohen e os seus socios paira convencer aos executivos das grandes produtoras de que poñan os seus contidos a disposición do público. Uno dos seus argumentos será incorporar sistemas de protección á aplicación paira evitar a copia non autorizada de contidos, acción que pode chocar frontalmente coas lexislacións dalgúns países como Francia.

A outra baza é a da velocidade: se as produtoras de cine conseguen distribuír películas baixo demanda a gran velocidade, un bo número de usuarios decidirán pagar por elas. O éxito de iTunes coas descargas de música de pago pode ser una boa guía.