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Crean las primeras células madre de especies en peligro de extinción

La técnica podría servir para fortalecer la salud de animales en peligro y evitar su desaparición

  • Autor: Por
  • Fecha de publicación: martes 6 septiembre de 2011
Un equipo de científicos del Instituto Scripps de Investigación ha creado las primeras células madre de especies en peligro de extinción a partir de células de piel. Esas células podrían permitir mejorar la reproducción y la diversidad genética de algunas especies, hasta incluso salvarlas de la desaparición, o para fortalecer la salud de animales en peligro de extinción en cautiverio. Una descripción de este avance se adelanta en la edición digital de "Nature Methods".

Hace unos cinco años, Oliver Ryder, director de Genética en el Instituto de Investigación para la Conservación del Zoo de San Diego, se puso en contacto con Jeanne Loring, profesor de neurobiología del desarrollo en el Scripps Research, para discutir la posibilidad de obtener células madre a partir de especies en peligro de extinción. En ese momento, aunque los investigadores trabajaban con células madre procedentes de embriones, los científicos aún no habían desarrollado técnicas para inducir de manera fiable las células normales adultas para convertirlas en células madre. Ahora los científicos han logrado esta hazaña, llamada pluripotencia inducida, mediante la inserción de genes en las células normales.

Loring y Ryder se dieron cuenta de que estas técnicas de reciente creación se podrían aplicar a las especies en peligro de extinción. Ryder sugirió dos especies para el trabajo inicial. El primero fue una variedad de mandril en peligro de extinción que eligió debido a su estrecha relación genética con los seres humanos. El rinoceronte blanco del norte fue el segundo candidato. Ryder eligió este animal ya que está genéticamente muy lejos de los primates y porque es una de las especies más amenazadas del planeta. Hay solamente siete de estos animales vivos, dos de los cuales residen en el San Diego Zoo Safari Park.

En un principio, los miembros del equipo pensaron que tendrían que aislar y utilizar los genes de los animales estrechamente relacionados con las especies en peligro para inducir la pluripotencialidad con éxito, pero esa línea de experimentación no funcionó. En cambio, para su sorpresa, después de un año de prueba y error, los investigadores encontraron que los mismos genes que inducen la pluripotencialidad en los seres humanos también funcionaron para el mandril y el rinoceronte. "Ha sido increíble", dijo Ryder.

El proceso es ineficiente, es decir, solo unas pocas células madre se producen en un momento, pero eso es suficiente. "Solo hay dos animales", dijo el investigador, "pero tenemos el comienzo de un nuevo zoológico, el parque zoológico de células madre".

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