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ITER, el primer reactor de fusión nuclear del mundo

En 2019 podría estar en marcha una central experimental nuclear mucho más segura y menos contaminante que las actuales

Img iter Imagen: ITER

Imitar al Sol para crear una fuente de energía segura, limpia, barata e inagotable. Es el objetivo del proyecto ITER, un consorcio internacional en el que participa España a través de la Unión Europea (UE). Sus responsables han aprobado un presupuesto de 15.000 millones de euros que hará posible la puesta en marcha, en 2019, del primer reactor de fusión nuclear experimental del mundo. Sin embargo, sus críticos destacan su elevado coste y cuestionan su seguridad.

Cómo funciona el ITER

El ITER se basa en un tokamak (siglas rusas que significan “cámara toroidal y bobina magnética”), una vasija de reactor en forma de aro en el que se calienta un gas en forma de plasma (el cuarto estado de la materia), a temperaturas cercanas a los 100 millones de grados. El plasma se confina en el reactor gracias a unos fuertes campos magnéticos producidos por enormes imanes superconductores.

/imgs/2009/03/iter02.jpgEl combustible del ITER es una mezcla de deuterio y tritio, dos de los isótopos del hidrógeno (también utilizados en la bomba H). Las razones de esta elección son varias: los núcleos más ligeros son los más sencillos de fusionar, de ahí que se utilicen estos isótopos (núcleos atómicos con igual número de protones pero distinto de neutrones) del hidrógeno. Además son un combustible inagotable: el deuterio se encuentra en grandes cantidades en el agua, mientras que el tritio se produce en la misma reacción de fusión.

Los científicos han demostrado que el proceso de fusión controlada funciona. La primera prueba práctica se logró en 1997 en el reactor JET en Culham, Reino Unido. Sin embargo, se necesitaron 23 megavatios (MW) para producir 16. Con el ITER se espera generar 500 MW por 50 invertidos, con un gramo de tritio.

Con el ITER se espera generar 500 MW por 50 invertidos, con un gramo de tritioEl ITER también servirá para probar la tecnología de “manto de litio”, en la que los neutrones de la reacción por fusión reaccionan con el litio para generar tritio. En este caso habría un interés militar adicional. Un informe gubernamental estadounidense de 1987 sugirió que el programa de armas nucleares se hiciera cargo de algunos gastos de la investigación en fusión. No obstante, sus responsables advertían del posible rechazo de la opinión pública.

Otra posibilidad es la del “reactor híbrido de fisión/fusión”, que “reproduciría” materiales fisionables como el uranio 233 (a partir del torio) o el plutonio 239 (a partir del uranio). Estos materiales podrían utilizarse para generar más electricidad mediante la fisión, o ser extraídos para utilizarse en otros reactores o en armas nucleares. Sin embargo, el reactor híbrido también combinaría los inconvenientes de cada uno de estos procesos.

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