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Una enfermedad similar al sida es capaz de terminar con la vida de los chimpancés

Hasta ahora existía la creencia de que los monos eran inmunes al virus

  • Autor: Por
  • Fecha de publicación: jueves 23 julio de 2009
Virus de Inmunodeficiencia Simia (VIS), la variante del VIH en los primates, pueden contraer un síndrome similar al sida que incluso puede llevarlos a la muerte, según el descubrimiento de un equipo internacional de científicos. Este hallazgo, publicado esta semana en la revista "Nature", desafía la creencia firmemente establecida hasta el momento de que los monos eran inmunes al virus y permitirá a los investigadores estudiar el desarrollo de un mal que mata a millones de personas en todo el mundo.

Los expertos en inmunología sospechaban desde hace tiempo que el origen del virus que ha causado una epidemia mundial al mutarse y afectar a los seres humanos provenía de los chimpancés. El virus precursor, el VIS, tiene diferentes variedades, la mayoría de los cuales, hasta 40, ha infectado a varias especies de monos africanos. Sin embargo, hasta ahora no había constancia de que el VIS causara la enfermedad en estos animales.

"Chimpancés y humanos son muy similares genéticamente, así que quizás no deberíamos sorprendernos de que estos virus relacionados tan de cerca causen enfermedad en ambos", señaló la doctora Beatrice Hahn, profesora de medicina en la Universidad de Alabama en Birmingham y directora de la investigación. En efecto, el equipo ha comprobado que la variante VIScpz, la precursora del VIH-1, produce una enfermedad similar al sida en los chimpancés en libertad que incrementa su tasa de mortalidad.

El estudio se ha centrado en los chimpancés del Parque Nacional de Gombe, a orillas del lago Tanganica, en Tanzania, donde, durante casi 50 años, la primatóloga Jane Goodall y sus colegas han estudiado a los chimpancés de Gombe, para conocer su biología y comportamiento. Allí, investigadores del Lincoln Park Zoo y la Universidad de Illinois, en cooperación con el Instituto Jane Goodall y los parques nacionales de Tanzania, establecieron un programa para controlar la salud de los chimpancés. Los especialistas siguieron durante los últimos nueve años a 94 chimpancés, analizaron los cuerpos de los que morían en el parque y estudiaron la situación del VIS en la zona. Así descubrieron que los ejemplares con inmunodeficiencia simia tenían de 10 a 16 veces más probabilidades de morir que los que no estaban infectados. Los científicos también descubrieron que las hembras con el virus tenían menos probabilidades de dar a luz y que, si lo hacían, los cachorros tenían escasas posibilidades de supervivencia.

Cuando los patólogos veterinarios de la Universidad de Illinois hicieron necropsias de los cadáveres de los monos infectados comprobaron "la extrema destrucción del tejido linfático, igual que una muestra de un paciente humano que ha muerto de sida", indicaron los investigadores. Como les ocurre a los seropositivos, los primates también pierden linfocitos T4 y son más susceptibles a otras infecciones, agregaron al respecto.

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