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El origen del actual brote de gripe aviar se sitúa en la provincia china de Guangdong

Un estudio ha comprobado que en esta región existen factores decisivos para la aparición y propagación de la enfermedad

  • Autor: Por
  • Fecha de publicación: martes 6 marzo de 2007
El origen del actual brote de gripe aviar, que ha provocado la muerte de 161 personas desde 2003, se sitúa en la provincia china de Guangdong (Cantón). Así lo demuestran los análisis genéticos efectuados a 192 muestras recogidas en lugares azotados por la epidemia de Asia y Europa por parte de un grupo de investigadores de la Universidad de California.

Según publica la revista "Proceedings", estos expertos han establecido la ruta que ha seguido el mal a través de las ligeras modificaciones genéticas que viene experimentando, y que podrían derivar en una mutación capaz de desencadenar una nueva pandemia al contagiarse de una persona a otra. Para evitar ese peligro, han estudiado los componentes patógenos del virus H5N1, que son la hemaglutinina y la neuraminidasa.

La primera (H5) es una proteína de la cubierta exterior de origen aviar que, tras la mezcla de un virus de la gripe vulgar con otro de la gripe aviar en 1918, logró adaptarse al organismo humano y desató una mortífera pandemia tras la Primera Guerra Mundial. Por su parte, la neuraminidasa (N1), presente también en la gripe convencional, es otra proteína que favorece la liberación del virus una vez que ha contagiado las primeras células para que siga extendiéndose por el organismo.

Aplicando los principios básicos de la filogeografía, que versa sobre las distribuciones genéticas y geográficas de las especies, los científicos de la Universidad de California han analizado la evolución experimentada por ambos componentes en sus migraciones. Gracias a dicho método, y comparando las muestras recogidas en 20 localidades de una decena de países, los investigadores han determinado que la provincia de Guangdong se erige como la fuente común de múltiples variantes del virus H5N1. De hecho, el estudio llega a identificar cinco rutas que enlazan esta región del sur del gigante asiático con la vecina provincia de Fujian; con Indonesia; con Bangkok y Vietnam; con Utai Thani y Phitsanulok, en Tailandia, y con Qinghai-Tíbet y las zonas rusas de Novosibirsk y Astrakhan.

Concatenación genética

En todos estos lugares se han producido brotes de gripe aviar donde el virus H5N1 presenta una concatenación genética de hemaglutinina que hunde sus raíces en la cepa de Guangdong. Algo que no resulta de extrañar porque en esta provincia, junto al resto del sur de China, existen factores decisivos para la aparición y propagación de la enfermedad.

En primer lugar, aquí coinciden numerosas granjas industriales con aves salvajes, que suelen mezclarse en un pujante negocio gastronómico donde las condiciones sanitarias dejan bastante que desear a pesar de ofrecer exóticos platos como serpientes, tortugas, monos, perros y civetas. Además, la devolución en 1997 de la ex colonia británica de Hong Kong ha impulsado el comercio internacional de Guangdong.

Las conclusiones de este trabajo chocan con la sospecha de que el nuevo brote de gripe aviar se había originado en Corea del Sur, puesto que allí fue detectado por primera vez a finales de 2003. Poco después, en enero de 2004, el mal reaparecía en Vietnam, cobrándose sus primeras víctimas humanas.

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