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Estados Unidos en alerta por el virus del Nilo Occidental

Su rápida propagación se ha convertido este verano en una preocupante pesadilla para las autoridades sanitarias norteamericanas

  • Autor: Por
  • Fecha de publicación: lunes 5 agosto de 2002

Durante las últimas semanas, las autoridades sanitarias han confirmado 88 contagios graves y cuatro fallecimientos en el sur de Estados Unidos. La zona más afectada esta vez es Louisiana, hasta el punto de que el gobernador Mike Foster ha declarado un limitado estado de emergencia para obtener recursos adicionales del Gobierno federal. El número de contagios humanos de esta epidemia incontenible también está alcanzando llamativas proporciones en Texas y Mississippi. De hecho, el Servicio Secreto encargado de proteger al presidente George W. Bush ha detectado ya varios pájaros afectados y muertos en los jardines de la Casa Blanca.

Doce mil afectados

Especialistas en epidemiología consideran que en Louisiana -zona especialmente pantanosa y atractiva para los mosquitos- el virus africano puede haber contagiado a estas alturas a unas 10.000 o 12.000 personas, aunque solamente una mínima parte tendrá que pasar por el hospital. En la mayoría de los casos, las infecciones consiguientes no son mucho más diferentes a las provocadas por una simple gripe. Pero en enfermos con debilitados sistemas de inmunidad, el virus del Nilo Occidental puede resultar mortal. Encefalitis o meningitis son las principales complicaciones de esta enfermedad, que afortunadamente no se extiende por un simple contacto entre personas o animales infectados.

Este verano, el problema del virus del Nilo en Estados Unidos se ha dejado notar con mucha más anticipación en el calendario estival y con mucha más agresividad. Un mal presagio sobre las posibilidades de contener esta epidemia, especialmente en su previsible avance hacia los estados del Golfo de California, donde la temporada estival de mosquitos frecuentemente se prolonga hasta el mes de noviembre. Las hipótesis para explicar esta explosión de contagios -especialmente graves para caballos- incluyen desde cambios en las especies de los insectos que actúan como vehículos de contagio hasta un mayor número de personas en peligro.

Tres hombres y una mujer

En Louisiana, por ejemplo, las autoridades han confirmado hasta este fin de semana un total de 58 contagios, en comparación con sólo una decena de casos identificados hace diez días. El grueso de este brote se concentra en cuatro condados (parroquias) al norte de Nueva Orleans y al este de Baton Rouge. Las cuatro víctimas mortales registradas en ese Estado sureño especialmente afectado han sido tres hombres y una mujer, con edades que oscilaban entre los 53 y los 93 años.

Por el momento no existe ningún tratamiento eficaz contra el virus del Nilo Occidental (salvo terapias de apoyo como fluidos intravenosos y respiración asistida), ni tampoco una vacuna preventiva comercializada, aunque un grupo de investigadores estadounidenses creó en marzo una vacuna que funciona en ratones (también probada con monos) y que será estudiada con seres humanos a finales de este año.

Los expertos recomiendan que como precaución se tapen todo tipo de rendijas o agujeros de acceso a los hogares y se eliminen todas las acumulaciones de agua que sirvan a modo de incubadoras para mosquitos. En los lugares más peligrosos se está llegando a aconsejar que no se salga a la calle con camisetas sin mangas o pantalones cortos y sin utilizar productos repelentes de insectos.

Pese a los lógicos temores que genera esta epidemia, las autoridades sanitarias de Estados Unidos insisten en que el virus del Nilo representa una limitada amenaza desde el punto de vista estadístico a la salud de los norteamericanos. Menos del 1% de las personas contagiadas requieren de asistencia médica urgente. Aun así, su extensión a jurisdicciones con muchos mosquitos y población de edad como Florida preocupa. En estos momentos, el virus también se encuentra presente por Europa, Oriente Medio y toda la región del Pacífico.

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