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Las aves migratorias pueden extender la gripe aviar por Europa e India, advierten los científicos

Se ha confirmado que el virus H5N1 se transmite entre poblaciones silvestres de animales

  • Autor: Por
  • Fecha de publicación: jueves 7 julio de 2005
El riesgo de expansión por el mundo de la gripe aviar ha crecido tras la detección del virus causante de la enfermedad en gansos de una reserva natural de China central. Un brote mató en mayo y junio a más de un millar de aves migratorias -el 90% de ellas, gansos- en el lago Qinghaihu, según informan las revistas "Nature" y "Science". Se trata de la primera vez que hay constancia de la transmisión del mal dentro especies salvajes, lo que implica, a juicio de dos equipos independientes de investigadores chinos, que la enfermedad puede extenderse rápidamente fuera del sudeste asiático, hasta India y Europa.

De los tres subtipos del agente patógeno, el H5N1, el más virulento, se ha extendido desde 2003 por diez países asiáticos y ha matado al menos a 53 personas. Aunque se había descubierto ya en aves salvajes, siempre había sido en ejemplares que se encontraban cerca de explotaciones avícolas infectadas, por lo que no había pruebas de que se transmitiera dentro de las poblaciones silvestres. Ahora, este último tipo de contagio ha sido demostrado.

El lago Qinghaihu es una importante zona de cría para varias especies de aves procedentes del sudeste asiático, Siberia, India, Australia y Nueva Zelanda. El brote de gripe del pollo se descubrió el 4 de mayo, cuando se encontraron "unas pocas aves" muertas en la llamada isla del Pájaro. A finales de junio, el virus había saltado a otros islotes y matado a más de 1.500 aves. Los animales infectados eran en su mayoría (90%) gansos hindúes, aunque también había ejemplares de gaviota centroasiática y de cabeza negra.

Los científicos, de varias universidades e instituciones chinas, aislaron el virus H5N1 de 97 muestras de ejemplares de las tres especies y descubrieron que no encajaba exactamente con el genoma conocido del microbio, lo que significa que ya ha sufrido algún tipo de mutación en las aves migratorias.

El alto índice de contagio entre los gansos lleva a los expertos a temer que la enfermedad salte pronto a la India, ya que estos animales emigrarán en septiembre desde el lago Qinghaihu hasta este país, a través de la cordillera del Himalaya, para pasar el invierno. Los científicos advierten de que es muy difícil que el brote remita por sí mismo, dada la gran población de aves del lago Qinghaihu, y consideran muy posible que los animales transporten el mal a zonas densamente pobladas de Asia hasta ahora libres de la enfermedad, así como hasta Europa a través de las vías migratorias.

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