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Alerta en el Reino Unido por el brote de gripe aviar

Un brote de gripe aviar atribuido a la cepa H5N1, el más virulento de todos los conocidos, mata 2.600 pavos en una granja inglesa

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  • Fecha de publicación: lunes 5 febrero de 2007
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El Reino Unido acaba de confirmar un brote de gripe aviar en una granja de Halesworth, en el condado de Suffolk, al este de Inglaterra, donde ha causado ya la muerte de unos 2.600 pavos. Los nuevos casos confirman los temores de las principales autoridades sanitarias internacionales sobre la evolución ascendente de la enfermedad. En España, la Comisión Interministerial para el Seguimiento e Información de la gripe aviar, reunida esta semana en el Palacio de la Moncloa, ha decidido «mantener activas las medidas de vigilancia preventivas».

Un brote de gripe aviar en su variante más virulenta (H5N1), según reconoce la Comisión Europea, es el responsable de la muerte de unos 2.600 pavos en una granja del este de Inglaterra, tal y como acaba de confirmar el gobierno británico. En la explotación agrícola donde el Laboratorio Veterinario de Weybridge ha confirmado la presencia del virus aviar permanecen unos 160.000 pavos que, presumiblemente, tendrán que ser sacrificados. La investigación realizada hasta ahora por el Ministerio de Medio Ambiente, Alimentación y Asuntos Rurales británico (Defra, en sus siglas inglesas) en la granja corrobora que entre un 80% y un 90% de los pavos presentan indicios de la enfermedad.

Por su parte, la Comisión Interministerial para el Seguimiento e Información de la gripe aviar, reunida hoy en el Complejo de La Moncloa, ha decidido mantener activas todas las medidas preventivas dispuestas en su protocolo de actuación. La Comisión enfatiza que, por el momento, «no se ha detectado ningún caso de gripe aviar en España, salvo el aparecido en el mes de julio del pasado año». A pesar de ello, se mantienen las medidas porque «la existencia del riesgo persiste», señala en una nota en relación al caso británico.

«Remota posibilidad» de pandemia

El Defra británico ha impuesto una zona restrictiva que abarca una zona de 2.090 kilómetros cuadrados en torno a la granja de Inglaterra afectada tras consultar a expertos ornitólogos. Esta zona es más amplia que la que fija la UE, que establece un área de protección de tres kilómetros alrededor de la explotación agrícola y una de vigilancia de diez kilómetros. De momento, las autoridades sanitarias británicas ya han hecho público que ninguno de los pavos afectados ha entrado en la cadena alimentaria. En declaraciones a la BBC, Fred Landeg, vice-director de Veterinaria del Reino Unido, ha reconocido que se está investigando el origen del brote, aunque todo apunta a que la causa más probable sean «las aves silvestres».

Esta es la segunda vez que el Reino Unido confirma la presencia del virus H5N1 en granjas avícolas. La primera detección se produjo en mayo de 2006, cuando más de 50.000 pollos tuvieron que ser sacrificados en varias granjas cercanas al condado de Norfolk. En octubre de 2005, las autoridades británicas confirmaron que un loro procedente de América del Sur murió a causa de la gripe aviar mientras se encontraba en cuarentena. En marzo de 2006, un cisne que portaba la cepa H5N1 del virus fue encontrado muerto en Cellarkyke, en Escocia.

El Gobierno británico se prepara ante la «remota posibilidad» de una pandemia de gripe aviar. «Nos preparamos muy, muy seriamente y detalladamente ante la posibilidad de una pandemia de gripe. Es un riesgo remoto, pero si pasara, puede ser muy serio», ha reconocido Patricia Hewitt, ministra de Sanidad del Reino Unido, a la cadena de televisión ITV. Hewitt subraya que su departamento ha empezado a prepararse e informa de que el Servicio Nacional de Salud (NHS, en sus siglas inglesas) tiene suficientes mascarillas almacenadas para su personal, aunque el Gobierno estudia si es necesario adquirir más. Al mismo tiempo, el Ministerio cuenta con suficientes antivirales Tamiflu para cubrir a una cuarta parte de la población, tras recibir la recomendación de los científicos.

Nuevos casos

La FAO reconoce que pese a que la situación de la gripe aviar en todo el mundo ha mejorado, el virus persiste en países de Asia, en Egipto y NigeriaLos últimos brotes detectados en Vietnam, Corea, Indonesia y Japón han obligado a elevar su nivel de alerta. Pese a que la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación (FAO) reconoce que en lo que va de año sólo ocho países han confirmado brotes de la infección, y que la situación global ha mejorado, es necesario «mantener la guardia» y aprobar medidas de prevención como el monitoreo de la circulación del virus en aves de corral, considerada por la organización una de las máximas prioridades. Un estudio presentado recientemente por la FAO señala que la expansión del virus H5N1, a través de las aves salvajes que emigran desde Asia hacia la Unión Europea y África, no se ha producido en lo que va de año en las mismas dimensiones que en 2005..

Egipto, Indonesia y Nigeria son los países que han confirmado algún caso de gripe aviar en humanos durante el año 2007, según datos de la Organización Mundial de la Salud. Desde el año 2003, la cepa ha causado la muerte de más de 164 personas en todo el mundo, especialmente en la zona del sureste asiático, donde el virus es más virulento. Todas las personas infectadas hasta el momento por el virus han estado en contacto directo con aves de corral afectadas por la enfermedad. Según David Nabarro, coordinador de la ONU en la lucha global contra el virus, «el mundo debe esperar más brotes de gripe aviar en los próximos meses». Nabarro señala que países en los que el virus no es endémico muy probablemente verán más casos en aves antes de junio, principalmente diseminados por aves migratorias.La gripe aviaria puede ser provocada por virus diferentes (H5N1, H5N2, H7N7, etc.). De éstos, algunos son altamente patógenos y otros sólo producen ligeros síntomas en las aves, como una disminución de la puesta de huevos. Los virus gripales están en constante evolución genética de tal manera que dos H5N1 no tienen por qué ser iguales, según los especialistas.

Acciones más inmediatas

El lanzamiento prematuro de los virus de la gripe para la elaboración de vacunas es de vital importancia para la prevención de una pandemia de la gripe y la reducción de sus consecuencias en la salud. Es por ello que desde 2004 uno de los objetivos de la Organización Mundial de la Salud (OMS) es promover el desarrollo y la mejora de vacunas de la gripe, de forma rápida y en grandes cantidades para evitar situaciones de pandemia. Como parte de esta actividad, la OMS, conjuntamente con la Organización Internacional de Epizootias (OIE), estudia la manera de agilizar la disponibilidad de una vacuna contra la pandemia de gripe.

Después de un análisis de riesgos, la OMS y la OIE han convenido que si la fase de pandemia es alarmante (fase cuatro o mayor), pueden ser puestos a disposición de los fabricantes de vacunas los virus modificados mediante manipulación genética, antes de que hayan finalizado todas las pruebas in vivo subsecuentes de seguridad, incluyendo la prueba del pollo y del hurón. Si se anticipase este procedimiento, el tiempo requerido para desarrollar las vacunas se reduciría a 14 días.

Este procedimiento se realizaría sólo en el supuesto de que el nivel de pandemia estuviera en fase 4 o superior y siempre y cuando toda vacuna lanzada antes de haber superado todas las pruebas de seguridad pertinentes sea clasificado como sustancia infecciosa, según la asociación internacional del transporte aéreo (IATA) y hasta que la OMS anuncie que las pruebas relevantes han sido terminadas. Desde la OMS se anima a los Estados miembros que desean recibir tales virus a tomar las medidas necesarias con las autoridades nacionales correspondientes.

Alimentos seguros

La Organización Mundial de la Salud (OMS) insiste que reiterar que el consumo de carnes de aves de corral no es peligroso si se cocinan de manera uniforme a temperaturas iguales o superiores a 70ºC y no queda ninguna parte cruda. Según la organización sanitaria, no existen pruebas epidemiológicas de que se hayan producido casos de infección humana por virus H5N1 tras el consumo de carne o huevos de aves cocinados de forma adecuada. El mayor riesgo de infección está, insiste, en el contacto directo, especialmente en el sacrificio y manipulación de aves infectadas vivas o muertas.

INICIATIVA MUNDIAL

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Debido a la preocupación causada por las crisis de gripe aviar, los dirigentes del G8 han afrontado la vigilancia y control de las enfermedades animales infecciosas animando a la cooperación de los distintos niveles de los servicios sanitarios para el intercambio de las cepas víricas entre los países miembros y el apoyo de los organizaciones internacionales como la OIE, OMS y FAO. La red OIE/FAO ha sido fundada especialmente para fomentar el conocimiento a nivel mundial sobre cepas y secuencias genéticas víricas del H5N1, y hacerlo accesible a todos los científicos especialistas.

En abril de 2005, la OIE y la FAO, fundaron la red OFFLU, de gran importancia en la investigación médica, fundamental para prepararse para una supuesta pandemia humana y crear vacunas destinadas al ser humano. Esta red coordina diferentes actividades científicas a nivel mundial y brinda ayuda a aquellos países infectados o a aquellos con riesgo que deseen estrategias de prevención. Entre la FAO y la OIE se prevé un espacio en común, además de la integración de dos científicos al Istituto Zooprofilattico Sperimentale delle Venezie (Italia) y al Veterinary Laboratories Agency de Weybridge (Reino Unido) encargados de trabajar en las cepas recibidas que posteriormente se enviaran al National Institute for Health (EEUU) para su secuenciación y a continuación se depositaran en el GenBank, una base de datos de secuencias genéticas, de acceso libre.

Des del inicio de las crisis de la gripe aviar, la OIE aboga por la necesidad primordial de controlar el virus en animales. Un brote de enfermedades zoonóticas puede provocar problemas tanto a nivel económico como social, sobre todo si llega a propagarse al ser humano.

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