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Epilepsia

Una enfermedad tan común como desconocida

  • Autor: Por MARÍA RODRÍGUEZ PARA CONSUMER.ES
  • Fecha de publicación: 20 de septiembre de 2004

La epilepsia es una de las enfermedades cerebrales más comunes en nuestra sociedad. Estudios llevados a cabo por la Organización Mundial de la Salud y el Buró Internacional de Epilepsia estiman que entre un 1% y un 2% de la población sufre esta enfermedad, siendo los más afectados los niños, jóvenes menores de 20 años y ancianos. Uno de los principales problemas a los que se enfrentan los epilépticos viene dado por el desconocimiento que existe de este mal en la sociedad. Se trata de una enfermedad malentendida que provoca miedo, secretismo e incluso la marginación de quienes la sufren.

¿Qué es la epilepsia?

A finales de la década de los 90, en la Declaración Europea de Epilepsia, firmada por la OMS y más de un centenar de profesionales, se calculaba que al menos 40 millones de personas sufrían epilepsia, de las cuales 6 millones eran europeas. Además, se estimaba que las cifras aumentarían considerablemente en los próximos años.

Aunque puede ser considerada una enfermedad común, son muchas las incógnitas y los falsos mitos que la rodean. "Uno de los más comunes es el que confunde la crisis epiléptica con la epilepsia: la primera es resultado de una descarga neuronal incontrolada de manera aislada. Cualquier persona en determinadas circunstancias puede sufrirla sin que ello signifique que se es epiléptico. Por ejemplo, una bajada de glicemia en una persona diabética puede provocarle una crisis. Como también la pueden provocar algunos fármacos, el abuso de drogas o una infección cerebral", explica el doctor Eloy Elices, neurólogo de la Clínica Sagrada Familia de Barcelona y especialista en el diagnóstico y tratamiento de epilepsias.

¿Qué es la epilepsia y a quién afecta? Se trata de un trastorno del sistema nervioso central, provocado por un aumento de la actividad neuronal en el cerebro. Afecta a todas las edades, aunque se produce sobre todo en la infancia, adolescencia y edad madura, y en los países en vías de desarrollo su aparición se debe a los problemas obstétricos y las infecciones del sistema nervioso. "Sin embargo, la posibilidad de desarrollar una epilepsia nunca es cero", explica el doctor Elices.

¿Cuáles son sus causas? Son múltiples. Sin embargo, "entre el 30% y el 35% son desconocidas, mientras que en un 70%-75% de los casos se deben a factores perinatales", explica el doctor Francisco Villarejo, jefe del Servicio de Neurocirugía del Hospital Niño Jesús de Madrid. Las más comunes hacen referencia a problemas en el parto, enfermedades metabólicas, traumatismos craneales importantes, tumores cerebrales, meningitis o aneurismas.

¿Son diferentes las causas según la edad? Sí. En edades maduras es más habitual que se desencadene la epilepsia como consecuencia de problemas vasculares cerebrales, mientras que en la infancia viene provocada por problemas durante el embarazo, el parto o enfermedades del metabolismo. "Lo que se debe tener en cuenta es que no todos los casos son iguales. Por ejemplo, existen casos en los que la enfermedad es hereditaria y otros en lo que no", aclara el doctor Julio Albisua, miembro de la Unidad de Epilepsia de la Fundación Jiménez Díaz.

¿Cuáles son los síntomas de la epilepsia? Los síntomas se pueden presentar en forma de sensaciones, llamadas auras que sólo el paciente puede notar, y también de desconexiones del medio ambiente, mareos, risa nerviosa o episodios en los que el enfermo habla sin que apenas se le entienda. "Sólo un 40% de las crisis son del tipo generalizadas tónico clónicas con episodios de caídas bruscas al suelo, convulsiones o rigidez generalizada de todo el cuerpo", comenta el doctor Elices.

¿Cuáles son los tipos de crisis o ataques más comunes? Las crisis se dividen en dos grandes grupos: las crisis parciales o focales y las crisis generalizadas. Las primeras pueden ser crisis parciales simples en las que no hay alteración de conciencia y sus signos son motores, sensoriales y psíquicos; crisis parciales complejas en las que se produce una alteración de la conciencia; y crisis parciales que progresan a secundariamente generalizadas. El segundo gran grupo es aquel donde se incluyen las crisis tónico-clónicas (con convulsiones), crisis de ausencia (sobre todo, se dan en la infancia), crisis tónicas y atónicas.

¿Cuánto dura un ataque? "La duración oscila entre uno y tres minutos", explica el doctor Villarejo, aunque después del mismo, el paciente puede permanecer más tiempo dormido o confuso.

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