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Gran Colisionador de Hadrones: el fin del mundo no llegó

Criticado por su supuesto poder apocalíptico, permitirá conocer mejor el universo y desarrollar aplicaciones en medicina, medio ambiente o informática

El Laboratorio Europeo de Física de Partículas (CERN) iniciaba ayer el funcionamiento práctico del Gran Colisionador de Hadrones (LHC). Su puesta en marcha ha sido noticia en los últimos meses no por sus posibilidades científicas, sino por un alarmismo que le señalaba como posible causante de la destrucción de la Tierra y hasta del universo. Sin embargo, los responsables del CERN, así como científicos de todo el mundo, han demostrado la seguridad de la instalación y han destacado su utilidad científica: el LHC servirá para desvelar algunos de los secretos del universo y para desarrollar diversas aplicaciones prácticas en campos como la medicina, el medio ambiente o la informática, sin olvidar aplicaciones insospechadas hoy día.

El LHC y el fin del mundo

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Para entender bien la polémica suscitada, conviene saber en qué consiste este ingenio científico. Básicamente, el LHC, ubicado en la frontera francosuiza, cerca de Ginebra, es un acelerador de partículas que esconde a 100 metros bajo tierra un túnel circular de 27 kilómetros de circunferencia.

En su interior, sus responsables lanzan dos haces de protones a velocidades cercanas a la de la luz. La aceleración y guía de las partículas se consigue gracias a más de mil imanes cilíndricos enfriados a -271,25º C (menos de dos grados sobre el cero absoluto).

Algunos expertos lo comparan con el Big Bang, eso sí, mucho más pequeño y de forma controlada y analizableLas partículas giran en orbitas concéntricas opuestas, de manera que al chocar generan una concentración de energía muy alta que dará lugar a nuevas partículas. Algunos expertos lo comparan con el Big Bang, la gran explosión que dio origen al universo, eso sí, mucho más pequeño y de forma controlada y analizable por los diversos instrumentos de los que dispone.

La polémica surgía de la mano de varios científicos que alertaban del supuesto peligro de esta liberación de energía. El estadounidense Walter Wagner y el español Luis Sancho abrieron la veda al afirmar que el LHC podría desencadenar diversos procesos, como un agujero negro, materia exótica supermasiva o un vacío cuántico, capaces de destruir la Tierra (incluso se ha realizado una simulación en video) y hasta el propio universo. Por ello, presentaban ante un juzgado de Hawai una demanda para paralizarlo, cuyo juicio sigue en marcha.

Asimismo, diversos científicos alemanes y austríacos llevaban al Tribunal de Derechos Humanos de Estrasburgo una querella contra el LHC. Sin embargo, en este caso, los responsables de este Tribunal europeo han rechazado la demanda.

/imgs/2008/09/lhc102.jpgLa comunidad científica en general considera que las posibilidades de que este tipo de sucesos catastróficos suceda son tan bajas que el riesgo es inapreciable. En este sentido, en la vista del proceso de Hawai, varios especialistas internacionales en física de partículas presentaron informes con detallados argumentos al respecto. Por su parte, desde el CERN también se ha ofrecido un informe que demuestra la seguridad del recinto. En ambos casos, los responsables de dichos informes utilizan un argumento fácil de entender sin ser especialista: aunque el LHC puede alcanzar una energía que ningún otro acelerador de partículas ha alcanzado antes, la naturaleza produce a diario energías mayores y la Tierra aún sigue existiendo.

A pesar de ello, la polémica tiene todos los visos de seguir abierta. La energía inyectada en su puesta en marcha alcanzaba los 0,45 teraelectronvoltios (TeV), lejos de los 14 TeV que se espera lograr en dos años, cuando la instalación trabaje a plena potencia.

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