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VRS, el "virus de los bebés": riesgos y cuidados necesarios

Es la primera causa de hospitalización en niños menores de un año y deben extremarse los cuidados para ciertos grupos de riesgo

  • Autor: Por MONTSE ARBOIX
  • Última actualización: 8 de noviembre de 2011
Imagen: Wikimedia

No es casual que el Virus Respiratorio Sinticial (VRS) también sea conocido como "virus de los bebés": se trata de la primera causa de hospitalización en niños menores de un año. En España ataca sobre todo entre los meses de octubre y abril, aunque en el norte del país el periodo se extiende un poco más, desde septiembre hasta mayo. Suele provocar una infección localizada en el sistema respiratorio. Aunque por lo general es de carácter leve, existen grupos de riesgo en los que las consecuencias pueden revestir mayor gravedad.

Datos de la Sociedad Española de Neonatología (SEN) señalan que el Virus Respiratorio Sincitial es el responsable, cada año, de cerca de 25.000 consultas de urgencias y unas 15.000 hospitalizaciones de niños prematuros. Según la misma fuente, alrededor del 75% de los lactantes entra en contacto con el virus durante su primer año de vida, cifra que se eleva hasta alcanzar casi la totalidad de los niños a los dos años.

Factores de riesgo

El principal grupo de riesgo es el de los bebés nacidos de manera prematura. Además, existen tres factores de riesgo principales para contraer el virus; son los siguientes:

  • Que el bebé nazca entre el 15 de julio y el 15 de diciembre.
  • Que vaya a la guardería o bien tenga un hermano en edad escolar.
  • Que la madre fume durante la gestación, lo cual puede lesionar el pulmón fetal.

Un estudio difundido en 2007 -elaborado por un equipo de profesionales de la SEN- calculó que un niño nacido entre las semanas 32 y 35 de gestación tiene 3,11 veces más probabilidades de adquirir el virus si reúne al menos dos de los tres factores mencionados, comparado con un niño que no presenta ninguno.

Existen también otros factores de riesgo:

  • un periodo de lactancia inferior a dos meses o directamente nulo
  • que haya cuatro o más adultos residiendo en el mismo hogar (más aún si estos son varones y fumadores)
  • antecedentes familiares de sibilancias (sonido silbante y agudo durante la respiración, más evidente en la espiración, que ocurre cuando el aire fluye a través de vías respiratorias estrechas)
  • la presencia de malformaciones de las vías aéreas o alguna enfermedad neuromuscular.

La posibilidad del asma

A largo plazo, la infección por VRS puede ocasionar procesos de asma o alteraciones de la función pulmonar en la edad adulta. A esta conclusión llegaron científicos de la Southwestern University (Dallas, EE. UU.). El coordinador de esta investigación, el español Octavio Ramilo, aclaró que el virus "no predispone a sufrir asma clásica de atopía, sino a un asma importante que hace que los niños sigan teniendo broncoespasmos y sibilancias hasta los diez años". El experto explicó que el virus origina no solo bronquiolitis, sino que cuando se supera la fase aguda el pulmón sigue presentando determinada hiperreactividad bronquial, incluso después de varios meses.

Cómo se contagia

El mecanismo de contagio del VRS es por vía aérea a través de las llamadas gotas de Plugge (que se expulsan al hablar, toser y estornudar) o el contacto directo con personas u objetos contaminados (manos, ropa, juguetes, pañuelos, etc.). El virus se excreta con las secreciones respiratorias durante aproximadamente siete días y se mantiene otros siete en las superficies y cerca de dos horas en tejidos.

Los especialistas en neonatología insisten en la necesidad de mantener especial cuidado y vigilancia de los síntomas de aparición de la enfermedad, sobre todo en los más pequeños, que comprenden congestión nasal, tos, garganta irritada, dificultad respiratoria y fiebre.

Métodos de prevención

Algunos métodos de prevención eficaces son:

  • lavarse las manos a menudo (sobre todo antes de tocar al niño)
  • evitar el contacto con personas enfermas
  • utilizar pañuelos desechables
  • no exponer al niño a ambientes con humo ni a entornos contagiosos (como guarderías, fiestas infantiles o salas de espera)
  • evitar compartir la habitación con un hermano mayor lavar los juguetes.

Aunque no existe ninguna vacuna para hacer frente a la infección, los expertos recomiendan la utilización de palivizumab, un anticuerpo que se asocia con una disminución de las citoquinas, proteínas que intervienen en procesos inflamatorios. Según los datos actualmente disponibles, este principio activo podría prevenir la infección durante el primer año del bebé y disminuir los efectos del virus en el asma. Desde la SEN se apoya la administración mensual de palivizumab (la cantidad dependerá de los factores de riesgo presentes en cada niño) como el tratamiento más eficaz en las poblaciones de riesgo de infección grave por VRS.


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