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Alexander Goncharov, geofísico del Instituto Carnegie de Washington

"Puede que haya mucho más petróleo del que se cree"

  
Alexander Goncharov, geofísico del Instituto Carnegie de Washington.

Al petróleo se le denomina combustible fósil porque se forma a partir de la descomposición de organismos muertos enterrados. Un artículo publicado en la revista Nature Geoscience sugiere la posibilidad de que el petróleo basado en mecanismos bióticos no sea el único. Uno de los autores del estudio, Alexander Goncharov (1956, Kiev, Ucrania) explica que en la capa superior del manto terrestre, las altas presiones y temperaturas permitirían sintetizar las sustancias necesarias para la creación de este combustible (carbono, minerales, agua, etc.). El equipo de Goncharov, del Instituto Carnegie de Washington, simuló en laboratorio las condiciones del manto con una sonda de diamante y un láser, y logró sintetizar diversos elementos, como etano, propano, butano, hidrógeno molecular y grafito. Goncharov matiza que su experimento no abre la posibilidad a un sistema industrial de producción artificial de petróleo, sino que sugiere que el manto terrestre podría esconder yacimientos abióticos.

Algunos medios de comunicación han publicado que su experimento abre las puertas a un nuevo sistema para sintetizar petróleo, que sería un combustible inagotable.

"La formación de hidrocarburos pesados a partir del metano podría ser posible en el manto terrestre"

Creo que es una gran exageración. Nuestro trabajo sólo sugiere que la formación de hidrocarburos pesados a partir del metano es posible bajo unas condiciones concretas de presión y oxidación, producidas en el manto terrestre. El hecho de que esta posibilidad concrete es una cuestión abierta.

¿Por qué es una cuestión abierta?

Porque no sabemos si los depósitos de metano tienen suficiente capacidad disponible bajo esta profundidad.

¿Se podría lograr una producción industrial de petróleo crudo con estas condiciones?

No se sabe y, en mi opinión, no lo creo. Sería tan costoso, que resultaría más económico lograr energía con otras fuentes.

Si los precios del petróleo suben cada vez más, ¿podría ser viable?

"Las compañías petroleras podrían buscar nuevos yacimientos abióticos"

Ni tan siquiera en este caso sería viable.

¿Qué interés puede tener entonces su experimento para las compañías petroleras?

Podrían utilizar los resultados para orientar la búsqueda de nuevos yacimientos abióticos de petróleo.

¿Qué significa que estos yacimientos sean "abióticos"?

No es algo nuevo; muchos informes científicos hablan de yacimientos abióticos de metano en la Tierra. La diferencia está en el origen: el petróleo biótico se ha formado como resultado de la descomposición de organismos muertos enterrados. El petróleo abiótico se ha formado, presumiblemente, a partir de carbono, minerales, agua, etc., tal y como hemos descrito en nuestro artículo.

¿Su estudio cambia las previsiones que se tienen sobre las reservas de petróleo?

Nuestra investigación sugiere que tal vez haya más petróleo que el basado sólo en mecanismos bióticos de formación.

¿Significa esto que hay más petróleo del que se cree? Algunos expertos aseguran que el pico del petróleo se producirá en los próximos 30 años.

"Todas las predicciones sobre el fin del petróleo se han equivocado"

Ha habido muchas predicciones como ésta antes. Pero todas se han equivocado, ya que todavía tenemos petróleo.

Uno de los autores del artículo, Vladimir Kutcherov, cree que este estudio apoya la teoría de que los depósitos de petróleo y gas reciben aportes del manto terrestre. Sin embargo, no todos los científicos comparten esta teoría. ¿Por qué?

Muchos científicos consideran la presencia de los denominados "biomarcadores" en el petróleo como una prueba clara de su origen biótico. Pero puede que no sea así. El petróleo abiótico puede arrastrar a los "biomarcadores" durante su migración a menores profundidades.

¿Se puede dar a su estudio otras posibles aplicaciones, además de la energía?

"No hay duda de que habrá un cambio a fuentes alternativas de energía"

No estoy seguro, tal vez la elaboración de productos químicos en los que se necesiten hidrocarburos pesados de algún tipo.

Para evitar al impacto ambiental del petróleo, ¿no sería mejor detener la extracción de combustibles fósiles y elegir otras formas de energía más ecológicas?

Sí, pero primero habría que encontrar esas fuentes de energía alternativas que puedan sustituir al petróleo.

¿La energía eólica o la solar no son una alternativa seria?

La energía eólica y la solar podrán ser una alternativa seria cuando sean más eficientes. Las plantas nucleares, mucho más seguras en la actualidad, podrían ser también una alternativa. Pero no hay duda de que habrá un cambio a fuentes alternativas de energía. El momento en el que se produzca depende de muchos factores, como el grado de financiación y gestión de los estudios científicos necesarios.

Su trabajo no se limita a este artículo publicado en la revista Nature Geoscience. ¿Podría explicar, de un modo divulgativo, a que se dedica?

"El descubrimiento de nuevas formas de materiales podría servir en un futuro como fuente de energía o como superconductores de alta temperatura"

Trabajo en una amplia gama de problemas relacionados con diferentes áreas: física, química, ciencia de los materiales, ciencias de la tierra y ciencias planetarias. De manera genérica, puede describirse como un estudio de propiedades de los materiales en condiciones de alta presión y temperatura variable. Esto incluye la búsqueda de nuevos estados de la materia exótica, como el hidrógeno metálico, la determinación de propiedades de los materiales en condiciones de interior de un planeta o bajo grandes impactos, y encontrar aplicaciones científicas e industriales a partir de las propiedades de los materiales, como la superconductividad, mediante el uso de la presión como herramienta.

Este campo de investigación persigue algunos de los grandes retos de la ciencia. ¿Cree que algún premio Nobel podría estar cerca?

Siempre lo intentamos. Pero si hay que hablar en serio, diré que el descubrimiento de nuevas formas de materiales (bajo presión) y el modo de aprovecharlos en condiciones ambientales sería todo un logro, y trabajamos para conseguirlo. Puede que algunos de ellos se utilicen en el futuro como fuente de energía (el nitrógeno no molecular y el hidrógeno o sus compuestos con otros elementos) o como superconductores de alta temperatura (el hidrógeno metálico no molecular).




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