Saltar el menú de navegación e ir al contenido

EROSKI CONSUMER, el diario del consumidor

Buscador

logotipo de fundación

Canales de EROSKI CONSUMER

Secciones dentro de este canal: Medio ambiente


Estás en la siguiente localización: Portada > Medio ambiente > Naturaleza

Tipos de contenidos: Medio ambiente

Consumo de leche y otros productos lácteos
^

Atacama, vida en el lugar más árido del mundo

El estudio de las condiciones extremas de este desierto chileno podría ayudar a localizar vida en Marte o al desarrollo de medicamentos

Imagen: Emmanuelle

El desierto de Atacama, situado al norte de Chile, se extiende a lo largo de 2.000 kilómetros y es el más árido y seco del planeta. Además del intenso calor, el agua es tan escasa que en algunas zonas se han llegado a registrar períodos de hasta 400 años sin lluvias. A pesar de estas inhóspitas condiciones, la vida es capaz de hacerse un hueco y sobrevivir. Así lo demuestra por ejemplo un equipo de investigadores de la Universidad de Lleida, que trabaja en un proyecto de la NASA de búsqueda de vida en condiciones extremas.

En algunas zonas se han llegado a registrar períodos de hasta 400 años sin lluvias

Los científicos, con el apoyo también del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC), han estudiado varias rocas de halita -un mineral formado por sal común- de una de las zonas de mayor sequedad y salinidad de Atacama. Tras analizar a fondo las muestras, con la ayuda de microscopios electrónicos de 20.000 aumentos, los investigadores descubrían no sólo microorganismos vivos, sino incluso una nueva especie de bacteria. Según uno de los miembros del equipo, Jacek Wierzchos, la sal, que es capaz de absorber agua y mantenerla un tiempo, y la humedad relativa del aire, que sube a veces por la noche, permite sobrevivir a estos diminutos seres.

El descubrimiento permite a los científicos conocer algo más sobre los límites y las estrategias de supervivencia que tiene la vida para desarrollarse. Las aplicaciones de este conocimiento podrían ser múltiples. Por ejemplo, algunas compañías farmacéuticas están interesadas en estos organismos que viven en condiciones extremas y las sustancias que producen, porque podrían ser la base de futuros medicamentos.

Por su parte, los expertos de la NASA confían en que el estudio del desierto chileno les ayude a aprender más sobre la posibilidad de vida en Marte. En este planeta se reproducen algunas de las características de Atacama, por lo que los paralelismos son evidentes: Si la vida, aunque sea en su forma más simple, es capaz de salir adelante aquí, también es muy posible que pueda hacerlo en Marte, razonan. En cualquier caso, también son conscientes de que Marte es mucho más seco, mucho más frío y sufre una radiación UV mucho más intensa.

En este sentido, la NASA lleva varios años desarrollando diversos proyectos con la ayuda de equipos científicos de todo el mundo. Hace dos años, por ejemplo, Atacama fue elegido para poner a prueba a Zoë, un robot todo terreno autónomo impulsado por energía solar y equipado con diversos instrumentos científicos capaces de buscar e identificar microorganismos y caracterizar su hábitat. Gracias a este robot, los científicos responsables del proyecto, provenientes de diversas universidades estadounidenses, chilenas y de la propia NASA, lograron encontrar colonias de bacterias y líquenes en dos zonas distintas de este desierto.

Desierto Florido

Atacama también sorprende por albergar otro espectacular fenómeno ecológico que los chilenos conocen como "Desierto Florido". Cada cierto número de años, que pueden ser de tres a una década, el inusual aumento de las precipitaciones transforma kilómetros de paisaje árido y desolado en un multicolor paraíso. Numerosas especies vegetales, muchas de ellas endémicas de Chile, consiguen aflorar tras haber sobrevivido años en estado de latencia.

La explosión de vida tiene lugar entre finales de julio y principios de agosto, y puede continuar hasta noviembre. Asimismo, asociada a esta rica presencia vegetal, se desarrolla una variada gama de mamíferos, aves, reptiles o insectos. En cualquier caso, las especies no florecen todas simultáneamente, y tampoco conviven todas juntas en un mismo lugar y al mismo tiempo, dado que algunas de ellas van asociadas a una zona concreta.

El fenómeno se extiende desde el sur de la Cuesta Pajonales hasta el límite sur de la Región de Antofagasta, especialmente en el área de la Región de Atacama, aproximadamente a unos 740 kilómetros al norte de la capital, Santiago.

Algunos datos sobre Atacama

Además de ser el desierto más seco del planeta, los científicos creen que también puede ser el más antiguo, al estimarle una edad de entre 10 y 15 millones de años. Su gran aridez está determinada por el "efecto barrera" de la Cordillera de los Andes, que bloquea la humedad procedente del Océano Atlántico a través de la Cuenca Amazónica. Durante la noche, la temperatura puede bajar hasta 0° mientras que durante el día puede alcanzar hasta 30°. Al estar situado al limite del Trópico de Capricornio, al igual que el Desierto del Kalahari o que el Gran Desierto de Australia, no hay mucha diferencia entre el verano y el invierno.

Diversas tribus indígenas han poblado este desierto, como los atacameños, y fue denominado el "despoblado de Atacama" por los españoles. Tras la Independencia, Bolivia se anexionó la región más importante y sus valiosos depósitos de salitre. Este hecho propició la conocida como "Guerra del Pacífico", tras la cual Chile se hizo con la región, en la que se ha desarrollado una intensa actividad minera que incluye explotaciones de cobre y otros metales como hierro.

Etiquetas:

atacama, años, desierto, vida, árido




Otros servicios


Buscar en
Fundación EROSKI

Validaciones de esta página

  • : Conformidad con el Nivel Triple-A, de las Directrices de Accesibilidad para el Contenido Web 1.0 del W3C-WAI
  • XHTML: Validación del W3C indicando que este documento es XHTML 1.1 correcto
  • CSS: Validación del W3C indicando que este documento usa CSS de forma correcta
  • RSS: Validación de feedvalidator.org indicando que nuestros titulares RSS tienen un formato correcto