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Medicamentos para el rendimiento intelectual

Los neurocientíficos demandan con urgencia una regulación sobre el uso de fármacos para mejorar el rendimiento intelectual en personas sanas

Imagen: Mateusz Kapciak

¿Tomaría usted un neurofármaco capaz de mejorar su rendimiento intelectual, su atención y su concentración aunque no se conocieran sus efectos secundarios a largo plazo? ¿Se los daría a sus hijos adolescentes que compiten por una plaza en la universidad, si supiera que otros chicos los toman? Los expertos no sólo constatan un importante aumento del uso entre personas sanas -estudiantes, científicos, empresarios- de este tipo de fármacos, sino que advierten de que el fenómeno crecerá aún más y exigen una regulación específica.

Para el TDAH

El fenómeno no es nuevo. El debate lleva años cociéndose en EE.UU. con la administración de metilfenidato, comercializado en España como Rubifén, a niños diagnosticados de trastorno de hiperactividad (TDAH). Esta alteración hereditaria se caracteriza por generar déficit de atención y un comportamiento impulsivo e hiperactivo, síntomas con efectos potenciales sobre la calidad de vida: el trastorno de hiperactividad está estadísticamente asociado con el fracaso escolar y laboral, la drogadicción y con otras enfermedades mentales.

No es una enfermedad rara, más bien lo contrario. Se cree que afecta entre el 4% y el 10% de la población infantil en todo el mundo y según Barbara Sahakian y Sharon Morein-Zamir, del departamento de Neurociencias de la Universidad de Cambridge (EEUU), «es el desorden neurosiquiátrico más frecuente en la infancia». El tratamiento farmacológico a largo plazo «parece ser beneficioso en muchos casos», afirman estas expertas, aunque también recuerdan en un reciente artículo publicado en 'Nature' que su uso como medicación crónica en niños y adolescentes es controvertido.

Se estima que un 10% de estudiantes de instituto y un 20% de universitarios han usado estimulantes ilegalmente

El metilfenidato actúa aumentando los niveles en el cerebro del neurotransmisor noradrenalina. Si su administración a niños diagnosticados es polémico, más lo es su consumo por parte de personas sanas. En España, se vende en farmacias sólo con recetas, pero el acceso por Internet dificulta el control. En EE.UU. las cifras de ventas de este fármaco sugieren claramente que no son sólo los niños hiperactivos los que recurren a él, señala Martha Farah, directora del centro de Neurociencia Cognitiva de la Universidad de Pensilvania (EE.UU.) y experta en Neuroética, en una publicación para la Fundación DANA de neurociencias. «Las encuestas estiman que un 10% de estudiantes de instituto y un 20% de universitarios han usado estimulantes como ritalin ilegalmente», explica Farah.

También con Modafinil

Algo similar ocurre con otro psicofármaco llamado modafinil, comercializado en España como Modiodal (con receta médica), en el mercado desde hace nueve años y conocido como la píldora antisueño. Se emplea para tratar la narcolepsia pero, como en el caso del metilfenidato, cada vez más personas sanas recurren a él simplemente para rendir más. «En el mundo académico», escriben en 'Nature' Sahakian y Morein-Zamir, «sabemos que un cierto número de nuestros colegas científicos en EE.UU. y el Reino Unido ya usan modafinil para contrarrestar los efectos del jetlag, para aumentar la productividad o la energía mental o para hacer frente a desafíos intelectuales exigentes e importantes».

No se trata de convertirse de repente en un 'superman', pero el modafinil, cuyo mecanismo de acción aún no se conoce bien pero que se sabe que actúa sobre los sistemas de varios neurotransmisores, permitiría reducir las horas de sueño a menos de cinco y sentirse mentalmente alerta y muy activo. Como explican Sahakian y Morein-Zamir, «se ha visto que una dosis alta de modafinil mejora el estado de alerta, la memoria y la capacidad de planificación en adultos jóvenes». Desde que salió al mercado en 1998, sus ventas han pasado de los 25 millones de dólares en 1999 a alrededor de 575 millones en 2005, informa la revista 'NewScientist'.

Todo apunta a que habrá muchos más de estos fármacos disponibles en breve. La propia compañía fabricante de modafinil, Cepholon, tiene ya compuestos similares en ensayo. También otros fármacos en principio destinados a enfermos de Alzheimer o con deterioro cognitivo podrían aparecer indicados para afecciones mucho menos severas.

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