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¿Por qué ronronean los gatos?

El gato ronronea como muestra de felicidad y bienestar, pero también cuando tiene hambre, ganas de compañía e incluso si siente dolor

El ronroneo del gato es una herramienta de comunicación que todo aquel que convive cerca de un peludo amigo necesita conocer. Los habilidosos felinos han aprendido a decirnos con su voz algunos de sus secretos o necesidades más íntimas. Así, usan el ronroneo para expresar felicidad y bienestar, pero, en ocasiones, este peculiar murmullo vibrante también esconde hambre, ansiedad y hasta dolor. Este artículo desvela por qué ronronean los gatos y otros secretos del ronquido felino, entre ellos, por qué resulta tan placentero para los humanos que lo escuchan.

Imagen: Travis Modisette

¿Por qué ronronean los gatos?

Los gatos con los que compartimos la vida llevan miles de años con su ronroneo, pero las causas que desencadenan este peculiar sonido no siempre son conocidas. ¿Por qué ronronean?

Los gatos ronronean cuando están felices, pero también por hambre o miedo, un sonido que aprenden a hacer en su etapa de cachorros

Los felinos ronronean cuando están felices; de hecho, esta es la razón más frecuente de su agradable murmullo. Los gatos ronronean también cuando saludan a otro congénere amigo, durante una sesión placentera de acicalamiento felino e incluso cuando descansan cerca de otro gato querido.

Esta peculiar vocalización, no obstante, puede tener otros significados, no siempre relacionados con el bienestar felino. "Los sonidos son una forma sencilla de obtener algo de otro animal o persona; esto explica que los gatos aprendan a ronronear desde que son cachorros lactantes, con el fin de obtener la leche de su madre", explica el biólogo John Bradshaw, autor del manual 'Cat sense' (Allen Lane, 2013) y científico del estudio Horizon, un ambicioso proyecto de investigación que pretende conocer mejor cómo son los felinos con los que compartimos la vida.

Pero los gatos no solo ronronean cuando están en contacto con otro animal, felino o humano. También producen su peculiar tarareo con la intención de captar la atención de sus dueños, cuando se acerca la hora de la comida.

En otras ocasiones, el gato puede ronronear como consecuencia del miedo, cuando siente ansiedad o dolor. En este sentido, el mensaje que lanza si pudiéramos traducir su habla felina es similar al que comunican los hambrientos cachorros: "Necesito ayuda" o "Me gustaría mucho que te quedaras un rato conmigo a hacerme compañía".

Ronroneo, un sonido especial

El ronroneo de los gatos es de las pocas vocalizaciones de animales que suceden tanto durante la inspiración como durante la espiración del aire

Una escucha cercana de este peculiar ronquido permite constatar por qué es tan especial: el sonido, en apariencia continuo, varía en función de si el gato espira o inspira el aire durante la respiración. Esta característica hace que el murmullo felino sea un sonido singular.

"La mayoría de las vocalizaciones de animales, incluida nuestra voz, se producen cuando el aire es espirado; pero el ronroneo del gato es una de las pocas vocalizaciones en animales que suceden tanto durante la inspiración como durante la espiración", explica la veterinaria Linda Case.

Sin embargo, esta no es la única característica que hace muy especial el ronroneo felino. "El ronroneo del gato produce picos de sonido más altos y cortos cuando el felino inspira", añade Bradshaw. Y los animales son capaces de modular el sonido en función de la urgencia de sus peticiones.

El ronroneo felino es placentero para las personas

El ronroneo del gato es un sonido inusual que ha fascinado durante décadas a la comunidad científica. Este murmullo es producido durante la vibración de las cuerdas vocales del felino. Pero, ¿de qué forma y por qué resulta tan agradable a quien lo escucha?
Imagen: mikael altemark

"El ronroneo del gato se produce por la activación de un conjunto de músculos de la laringe y el diafragma del gato", añade Case. Este movimiento en los músculos internos de su cuerpo provoca un cambio de presiones que causa turbulencias en el aire que respira el animal. "Y son precisamente estas vibraciones musculares las que notamos las personas cuando estamos en contacto con un felino que ronronea, y nos relajan", explica la veterinaria.

Las turbulencias periódicas que produce el cuerpo del gato resultan agradables y calmantes no solo para el resto de los felinos, sino también para los humanos que tienen la fortuna de sentirlas. Esta frecuencia hipnotizante del ronroneo ha sido incluso medida por los expertos: es de entre 20 y 30 vibraciones por segundo.

En resumen, los habilidosos gatos han aprendido a comunicarnos con su voz algunos de sus secretos felinos o necesidades más íntimas. Estos peludos amigos parecen haber descubierto el modo de ronronear con el fin de hacer su vida (y la de los que vivimos con ellos) más agradable y sencilla.

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