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Demencia senil

El aumento de la esperanza de vida dispara los casos de Alzheimer y de otras enfermedades degenerativas del cerebro

  • Autor: Por YOLANDA A.C.
  • Fecha de publicación: 4 de abril de 2005

Los primeros síntomas son los olvidos que se achacan a la edad: no saber dónde se han dejado las llaves de casa o qué se iba a comprar en el supermercado son los típicos primeros avisos y los más comunes de la demencia senil, que en más del 70% de los casos corresponden al temido mal de Alzheimer. El aumento de la esperanza de vida ha supuesto un incremento de estas patologías entre la población mayor de 65 años. Son prácticamente irreversibles y no afectan sólo a quien las padece, sino a su entorno familiar.

¿Qué es una demencia?

El término demencia deriva del latín 'demens, dementatus', que significa sin mente. Este trastorno cerebral deja a la persona con unas habilidades muy reducidas para su actividad diaria, debido a la degeneración progresiva de las neuronas. A corto plazo se detecta por la pérdida de la 'memoria inmediata'; sin embargo, en una última fase pueden aparecer alucinaciones, cambios repentinos de humor, e incluso problemas de movilidad al perder la noción de la individualidad. La palabra senil sólo indica que se sufre tras haber cumplido los 65 años.

Entre los enfermos hay más mujeres que hombres, precisamente porque su esperanza de vida es mayor. Sin embargo, también existe una predisposición genética relacionada con la disminución del nivel hormonal, según el presidente de la Fundación Antidemencia Al-Andalus, geriatra del Hospital Clínico Universitario 'Virgen de la Victoria' de Málaga y profesor de la Facultad de Medicina de esta ciudad, Carlos Linares, quien añade que el 35% de las féminas mayores de 65 años padecerá una patología demencial, mientras que en el caso de los varones ese porcentaje es del 18%.

Cuando se habla de demencia, en el 70% de los casos se hace referencia al mal de Alzheimer. En general, como informa Linares, hay 68 patologías que pueden generar un cuadro demencial, como por ejemplo el Parkinson, las enfermedades con cuerpos de Lewy, de Pick, de Huntington o de Biswanger, y el sida, entre otras. Estas dolencias afectan a la zona del cerebro donde se encuentra la memoria y las funciones cognitivas, por lo que, principalmente, alteran el entendimiento, el juicio, el habla, la capacidad de cálculo, el pensamiento y la orientación. No todas se deterioran simultáneamente, sino que es un proceso continuo.

Una forma de clasificar las demencias es atendiendo a las causas que las producen. La psicóloga Inés Quiroga, de la Fundación Alzheimer España, señala, en este sentido, que las denominadas primarias no tienen una razón conocida y la demencia es el trastorno principal (enfermedades de Alzheimer o de Pick), mientras que, en las secundarias, es consecuencia de otra patología (el sida, un trauma craneoencefálico o un déficit vitamínico).

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