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¿Podrá la genética salvar a las especies en peligro de extinción?

La secuenciación del genoma de especies emblemáticas amenazadas contribuye a salvarles de su extinción

Los científicos han descifrado en los últimos años el genoma, la información genética básica de cualquier ser vivo, de especies en grave peligro de desaparición como el panda, el lince ibérico o el gorila. Este trabajo, cuyos costes se han reducido cien veces en los últimos cinco años, contribuye al resto de labores de salvación de dichas especies. Este artículo señala cómo ayuda la genética a las especies en peligro, las especies en peligro con genomas ya descifrados y si es muy caro investigar el genoma de especies en peligro.

Cómo ayuda la genética a las especies en peligro

Imagen: Enrique A.
Uno de los problemas comunes de las especies en peligro son sus poblaciones reducidas con baja variabilidad genética, de manera que tienen mayores dificultades de adaptación al cambio y problemas asociados a la consanguinidad, como la baja natalidad o el aumento de enfermedades congénitas.

Los costes para descifrar el genoma de especies en peligro han bajado cien veces en los últimos cinco años

Un conocimiento exhaustivo de la genética de las poblaciones de dichas especies contribuye a salvarles de su extinción. Gracias a estos trabajos se pueden planificar acciones como los cruces en cautividad o las translocaciones de individuos entre poblaciones, para maximizar el mantenimiento de la diversidad existente.

"No es la panacea, sino que son acciones complementarias a otras como la protección del hábitat o la eliminación de las causas de mortandad", explica Toni Gabaldón, director del grupo de Genómica Comparada del Centro de Regulación Genómica (CRG), profesor de la Universidad Pompeu Fabra (UPF) y uno de los responsables del proyecto "Genoma lince ibérico", que ha decodificado la información genética básica del felino más amenazado del mundo.

Según este experto, el conocimiento del genoma de una especie en peligro permite varias medidas importantes:

  • Entender la historia reciente de la especie y las bases genéticas de sus problemas de adaptación.
  • Plantear estrategias novedosas para su conservación basadas en la genética, como la selección de embriones para eliminar variantes genéticas deletéreas.
  • Realizar un mejor seguimiento de las dinámicas actuales de las poblaciones en peligro, el flujo genético entre ellas y el efecto de las presiones actuales sobre las distintas poblaciones, mediante técnicas de monitorización genética.

Imagen: victoria white2010

Especies en peligro con genomas ya descifrados

Cada vez se ponen en marcha más proyectos de descodificación del genoma de especies en peligro muy diversas, sobre todo de especies de vertebrados. El genoma del oso panda fue uno de los primeros, en concreto en 2009 por parte de un equipo de investigadores del Instituto de Genómica de Pekín. Con posterioridad se han podido descifrar los genomas de varios primates, como el gorila o el orangután; felinos, como el guepardo o el lince ibérico; y otros como el lemur aye-aye de Madagascar, la tortuga de las Galápagos o el cóndor californiano.

Además de las especies en peligro más emblemáticas, investigadores de todo el mundo trabajan en la secuenciación de los genomas de especies de plantas o insectos u otros grupos de organismos. "Los resultados se están obteniendo de una manera menos rápida, en parte por la dificultad de conseguir financiación de los proyectos", señala Gabaldón.

Otras iniciativas interesantes a nivel global son las que pretenden cartografiar los genomas de miles de especies de un grupo taxonómico. i5K trata de secuenciar 5.000 genomas de insectos y otros artrópodos, mientras que el proyecto Genome 10K aspira a descifrar la información genética de 10.000 vertebrados.

El avance más inmediato de estos trabajos es el conocimiento a gran detalle sobre la situación actual de estas especies: cuánta variabilidad genética queda, qué zonas del genoma son más variables o pueden estar adaptadas a condiciones locales, si existe flujo genético reciente entre diferentes poblaciones o si están genéticamente aisladas. "Es una información útil para establecer prioridades y acciones de conservación, aunque todavía es pronto para conocer su impacto concreto en la conservación, ya que es un elemento más y el avance o no en una especie concreta dependerá de este y otros muchos factores", asegura el investigador del proyecto sobre el lince ibérico.

Imagen: Jenny Rollo

¿Es muy caro investigar el genoma de especies en peligro?

La secuenciación del genoma de una especie es una labor que requiere de cierta inversión y recursos científicos y depende del tamaño y complejidad del genoma. En el caso del lince ibérico, la Fundación General del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (FGCSIC) destinó en 2010 unos 350.000 euros, que en su mayoría pagaron las reacciones de secuenciación, aunque el coste real fue bastante mayor, explica el científico del CRG-UPF, "ya que habría que contar las horas de investigación y la infraestructura (secuenciadores, computación) de los centros implicados".

Por fortuna, el precio de la secuenciación es ahora un 1% de lo que era hace cinco años, es decir, se ha abaratado 100 veces. No obstante, subraya Gabaldón, "existe un problema de falta de apoyo decidido, ya que las prioridades siguen siendo estudiar genéticamente las especies con interés clínico o agronómico".

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