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De aislamiento a zoonosis: las palabras del diccionario de la covid-19

Hacemos repaso a los 30 términos de la jerga científica más utilizados durante la pandemia. ¿Sabes el verdadero significado de cada una de estas palabras?

Durante el último año y medio hemos escuchado cientos de veces numerosos términos relacionados con la covid-19. Muchos de ellos han dado el salto de la jerga científica al vocabulario popular, igual que en su día lo hicieron otras palabras hoy comunes como “alzhéimer” o “quimioterapia”. Con Ángel Gil, catedrático de Medicina Preventiva y Salud Pública de la Universidad Rey Juan Carlos, repasamos el significado de las 30 palabras más habituales relacionadas con la pandemia.

Palabras sobre el origen de la covid-19 e investigación

  • Anticuerpos. Son proteínas que produce el sistema inmunitario que actúan específicamente contra el patógeno (virus, bacterias o microorganismos) que causa una enfermedad infecciosa. Las vacunas inducen a que nuestro cuerpo genere anticuerpos.
  • Coronavirus. Es una familia de virus que afecta tanto a personas como a animales. En humanos causan infecciones respiratorias, algunas leves, como los resfriados, y otras graves, como el síndrome respiratorio agudo severo (SARS) o el síndrome respiratorio de Oriente Medio (MERS). Su aspecto al microscopio es similar al de la corona solar, de ahí su nombre.
  • Covid-19. Nombre de la enfermedad infecciosa que ha ocasionado la pandemia. “Co” alude a su forma de corona, “vi” se refiere al patógeno que la ocasiona (un virus) y la “d” es la inicial de la palabra enfermedad en inglés (disease). El número 19 lo tomó del año que irrumpió en los seres humanos.
  • Paciente cero. Primera persona infectada por un patógeno. Localizarlo es importante para conocer la capacidad de contagio del virus y la zona geográfica por la que el patógeno se ha podido distribuir.
  • Pangolín. Mamífero muy demandado en Asia tanto por su carne, considerada un manjar, como por sus escamas, que se emplean en la medicina  tradicional para tratar el asma o la artritis. Se vincula con la pandemia actual porque se ha comprobado que es un reservorio natural (es decir, una especie animal en la que se replican y evolucionan los virus), de los coronavirus relacionados con el que ocasiona la covid-19.
  • ARN mensajero. Tipo de ácido ribonucleico (RNA) que alberga la información genética que se precisa para elaborar las proteínas. Se encarga de llevar esa información desde el ADN, en el núcleo de la célula, al lugar donde se crean las proteínas: el citoplasma. Esta secuencia genética se ha utilizado en la elaboración de algunas de las vacunas contra la covid-19.
  • Zoonosis. Infecciones o enfermedades que se transmiten de los animales a los humanos. El 60 % de las enfermedades infecciosas que se conocen son zoonosis.

Términos acerca de la extensión de la infección por coronavirus

  • Brote. Designa la aparición repentina de una enfermedad ocasionada por una infección. Se circunscribe a un lugar específico y su duración es limitada en el tiempo. Tiene que haber dos o más casos para considerarse brote.
  • Epidemia / pandemia. Si una enfermedad se propaga en un país de repente, de forma muy rápida y afecta a más personas de lo habitual, hablamos de epidemia. Si se extiende a más de un continente y empieza a haber contagio comunitario, hablamos de pandemia.
  • Factor K. Este parámetro mide la capacidad de dispersión de un virus. Cuando más bajo es, más transmisiones se registran en grandes aglomeraciones de personas, lo que significa que hay más supercontagiadores. Una investigación del Centro para el Modelado Matemático de Enfermedades Infecciosas (CMMID) determinó que el factor K de la covid-19 puede ser del 0,1, mucho menor que el de la gripe, que es 1. Esto implicaría que el 10 % de los contagiados, aproximadamente, serían causantes de, al menos, el 80 % de nuevos contagios.
  • Factor R0. También se conoce como ritmo básico de reproducción, entre otros términos. Es el número promedio de personas que contagia cada individuo infectado durante el tiempo que tiene esa capacidad.
  • Fómite. Material inerte que puede emplear un microorganismo para introducirse en el cuerpo y ocasionar una enfermedad. El plástico, las monedas, los billetes o el papel son materiales considerados fómites.
  • Incidencia acumulada. Describe el número de nuevos casos de una enfermedad en un área geográfica durante un periodo de tiempo determinado.
  • Inmunidad de rebaño. Se conoce también como inmunidad colectiva o de masa. Se produce cuando la proporción de una población inmune a la enfermedad es alta y, por tanto, se reduce la probabilidad de que se extienda.
  • Supercontagiador. Es la persona que contagia la infección más de lo normal a un número de personas susceptibles. Se desconoce por qué.
  • Tasa de mortalidad y tasa de letalidad. El porcentaje de individuos que fallecen en una población sobre el total de la misma se denomina tasa de mortalidad. La tasa de letalidad es el porcentaje de pacientes que mueren sobre el total de las personas que han sufrido esa enfermedad en un periodo determinado.

Léxico sobre el control de la pandemia

coronavirus pruebas
Imagen: Mufid Majnun

  • Aislamiento. Separar a los enfermos y a las personas infectadas del resto para evitar que se propague la infección.
  • Cuarentena. Aislamiento preventivo cuya duración está condicionada por el periodo de incubación de la enfermedad. Se aplica a personas que no han contraído la enfermedad, pero han estado expuestas al virus.
  • Curva de contagio. Mide la velocidad con la que se contagia el virus y se obtiene representando el número de casos en una coordenada de la gráfica y el tiempo durante el que se ha manifestado la enfermedad en la otra. Cuanto más vertical es la curva, mayor es la rapidez del contagio.
  • Distanciamiento social. Su objetivo es frenar la propagación del virus e incluye medidas como el uso de mascarillas, evitar las reuniones, mantener una distancia de al menos dos metros con otras personas, trabajar desde casa y llevar a cabo solo actividades esenciales.
  • EPI. Sigla de Equipo de Protección Individual. El término se ha popularizado con la pandemia, pero estos equipos se usan habitualmente en muchas profesiones para evitar amenazas a la salud o la seguridad.
  • Test de antígenos. Son pruebas que detectan unas proteínas, los antígenos, que están en la superficie del virus. Sirven para identificar a pacientes que están en el pico de la infección, es decir, cuando tienen una carga viral muy alta, pero no detecta a los asintomáticos.

Vocablos sobre el diagnóstico, síntomas y secuelas de la covid-19

  • Disnea. Sensación de falta de aire. Puede presentar distintos síntomas, desde una mera incomodidad hasta sensación de asfixia. Es uno de los síntomas más habituales en la covid-19.
  • Fatiga pandémica. El Consejo Interterritorial del Sistema Nacional de Salud lo definió como una reacción de agotamiento ante las prolongadas medidas y restricciones generadas por la pandemia. Se caracteriza por cansancio, agobio y cuadros de depresión, ansiedad y soledad, entre otras cosas. Surge de forma gradual y se manifiesta en que cada vez más personas se cuidan menos (mal uso de mascarillas, menos lavado de manos, no respeto de las cuarentenas…) y, por lo tanto, se exponen más al contagio. Cómo combatir la fatiga pandémica
  • Infodemia. La Organización Mundial de la Salud (OMS) emplea el término para designar el exceso de información sobre un asunto, denunciar la proliferación de bulos e instar a la población a buscar fuentes de información fiables. Consejos para consumir información fiable sobre salud y ciencia
  • PCR. Sigla de Reacción en Cadena de la Polimerasa. Es una prueba que detecta fragmentos de material genético de un patógeno y, por tanto, sirve para diagnosticar una enfermedad. También detecta a los casos asintomáticos.

Palabras acerca del tratamiento de la covid-19

  • Inmunocomprometido. En medicina se usa para describir a los pacientes cuyo sistema inmunitario está muy débil por distintas causas, por ejemplo, por estar recibiendo algún tratamiento oncológico.
  • Paciente de alto riesgo. Es un enfermo con peor pronóstico, generalmente por sufrir otras enfermedades o atravesar situaciones especiales. En la covid-19 se consideran personas de alto riesgo los mayores de 70 años, los enfermos crónicos (sobre todo, los que tienen problemas respiratorios) y las embarazadas.
  • Respirador. Máscara que cubre la nariz y la boca y filtra el aire para evitar que se respiren los virus u otras sustancias dañinas.
  • Ventilador. Es una máquina que bombea el aire dentro y fuera de los pulmones en enfermos que tienen problemas para respirar por su cuenta.

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