Las abejas desaparecen: 驴est谩 en peligro nuestra salud?

La extinci贸n de los polinizadores provoca la p茅rdida gradual de la producci贸n de frutas, verduras y frutos secos, lo que podr铆a llegar a consumir menos alimentos saludables
Por Sonia Recio 6 de marzo de 2023
abejas salud
Imagen: shell_ghostcage
En m谩s del 75 % de los cultivos mundiales, la colaboraci贸n de los insectos para realizar la polinizaci贸n es imprescindible. Abejas, abejorros y mariposas son algunas de las especies encargadas de esta labor. Gradualmente, las poblaciones de estos animales est谩n desapareciendo, lo que pone en grave peligro la producci贸n de alimentos saludables y el bienestar de la humanidad.

Polinizaci贸n: qu茅 es, cu谩l es su importancia y tipos

Seg煤n datos de la Organizaci贸n de las Naciones Unidas para la Alimentaci贸n y la Agricultura (FAO), m谩s del 75 % de los principales cultivos del mundo y el 35 % de las tierras agr铆colas se benefician de la polinizaci贸n animal. En la Uni贸n Europea, el 76 % de lo vegetales, frutas y frutos secos 鈥攏ueces, principalmente鈥 est谩n condicionados en producci贸n, rendimiento y calidad por la intervenci贸n de estos animales. Aunque la mayor铆a son insectos 鈥abejas y abejorros, principalmente鈥, hay algunas especies de vertebrados, como aves, reptiles y roedores, que tambi茅n realizan esta funci贸n, pero su acci贸n no es tan significativa.

De acuerdo con la Plataforma Intergubernamental sobre Biodiversidad y Servicios de los Ecosistemas (IPBES), adscrita al Programa de Naciones Unidas para el Medio Ambiente (PNUMA), el volumen de producci贸n de cosechas dependiente de los polinizadores se ha triplicado en las 煤ltimas d茅cadas. 鈥淪e estima que existen alrededor de 1.500 cultivos en todo el mundo que requieren polinizaci贸n por insectos. Si nos centramos 煤nicamente en los cultivos utilizados directamente para el consumo humano, el 70 % de ellos dependen de polinizadores. Por lo tanto, la polinizaci贸n es fundamental para mantener la producci贸n de alimentos鈥, explica Violeta Hevia, doctora en Ecolog铆a por la Universidad Aut贸noma de Madrid.

La polinizaci贸n es el proceso de reproducci贸n de las plantas y se produce cuando el polen de los estambres llega al pistilo. Este proceso se puede llevar a cabo:

  • por la acci贸n del viento, lo que sucede en lo 谩rboles de gran tama帽o, como pinos, olivos o chopos.
  • a trav茅s del agua.
  • sin requerir la intervenci贸n de terceros o medios externos, cuando el polen de los estambres de la planta cae en sus propios pistilos.
  • por la actuaci贸n de animales, encargados de transportar el polen de una flor a otra.

馃悵 Por abejas

Las abejas son el grupo de insectos m谩s destacado en la polinizaci贸n. 鈥淧oseen en su cuerpo estructuras 煤nicas que les permiten recolectar y transportar el polen. Son las 煤nicas especies que tienen estas caracter铆sticas f铆sicas. Adem谩s, como viven en sociedad, son muy numerosas, lo que aumenta su eficiencia polinizadora. De las 100 especies agr铆colas m谩s comunes para el consumo humano, aproximadamente el 70 % son polinizadas por la acci贸n de las abejas鈥, exponen Concepci贸n Ornosa聽y M贸nica Guti茅rrez, profesoras e investigadoras聽de la Universidad Complutense de Madrid en el Departamento de Biodiversidad, Ecolog铆a y Evoluci贸n.

abejas polinizadoras salud
Imagen: Myriams-Fotos

馃 Por s铆rfidos o moscas de las flores

Pero adem谩s de las abejas y abejorros, los s铆rfidos (moscas de las flores) son los segundos insectos con m谩s relevancia en la funci贸n polinizadora, ya que est谩n presentes en una gran variedad de ecosistemas de todo el mundo. 鈥淪on un grupo muy interesante no solo por su papel en la polinizaci贸n, sino porque sus larvas tienen una gran importancia como depredadoras de pulgones y cochinillas de muchos cultivos. De ah铆 que sean en todas sus fases de gran valor para la agricultura, por los servicios de control/regulaci贸n de especies plaga y polinizaci贸n鈥, comenta Francisco J. Cabrero, profesor de la Universidad Complutense de Madrid en el Departamento de Biodiversidad, Ecolog铆a y Evoluci贸n.

Polinizadores en riesgo de extinci贸n

La Lista Roja Europea de S铆rfidos de la Uni贸n Internacional para la Conservaci贸n de la Naturaleza (UICN) advierte que el 37 % de todas las especies de s铆rfidos en Europa est谩n en peligro de extinci贸n, siendo la agroganader铆a intensiva la mayor amenaza para esta especie de insectos en la regi贸n europea: afecta a 475 especies, m谩s de la mitad del total.

Como las moscas de las flores, el resto de los polinizadores tambi茅n est谩n en riesgo de extinci贸n. Un estudio de la Uni贸n Internacional para la Conservaci贸n de la Naturaleza alerta de una acusada disminuci贸n, tanto en n煤mero como en diversidad, de estos insectos. Norteam茅rica y Europa noroccidental son las zonas m谩s afectadas, y las mariposas y las abejas, las especies m谩s amenazadas.

鉃★笍 Causas de la desaparici贸n

驴Qu茅 est谩 provocando la desaparici贸n? Hay varias causas y todas son consecuencia de la acci贸n humana. 鈥淗emos alterado sus h谩bitats, por la agricultura y por el urbanismo e infraestructuras, por modificaci贸n del paisaje quitando los pastizales, las praderas y dem谩s, por el uso constante de insecticidas y otros biocidas, por el calentamiento clim谩tico y por diferentes pat贸genos, que pueden contagiarles鈥, explican Concepci贸n Orrnosa聽y M贸nica Guti茅rrez.

Para las cient铆ficas esta p茅rdida tiene 鈥渦na afectaci贸n muy arriesgada en poblaciones y especies, que est谩n desapareciendo o que ya han desaparecido, y efectos negativos derivados para las plantas y los ecosistemas silvestres que pueden ser irreversibles y comprometer su futuro y el nuestro鈥.

驴Qu茅 pasar铆a si los polinizadores desaparecen?

馃敶 Menos frutas y verduras

Adem谩s, esta p茅rdida de polinizadores tiene una repercusi贸n directa en el rendimiento agr铆cola. Una merma en las cosechas de verduras, frutas y hortalizas tiene una relevante influencia en la salud de la poblaci贸n mundial. 鈥淪i esta tendencia contin煤a, algunos cultivos nutritivos 鈥攃omo frutas, frutos secos y muchas hortalizas鈥 ser谩n sustituidos cada vez m谩s por otros b谩sicos como el arroz, el ma铆z y la patata, lo que podr铆a desembocar, finalmente, en una dieta desequilibrada鈥, advierten desde la FAO.

馃敶 Apocalipsis de insectos

Precisamente, uno de los temas tratados en la 煤ltima Conferencia de Biodiversidad de la ONU, celebrada en diciembre de 2022 en Montreal (Canad谩), ha sido el de los polinizadores. Su curva de descenso y el impacto en el rendimiento de cultivos fueron debatidos por los especialistas. La principal conclusi贸n fue que la disminuci贸n del 1 % al 2 % de las poblaciones de polinizadores en el mundo podr铆an anticipar un 鈥apocalipsis de insectos鈥 inminente en las pr贸ximas d茅cadas.

馃敶 Muertes prematuras y mayor riesgo de desarrollar enfermedades

Esta desaparici贸n tambi茅n tiene consecuencias para la poblaci贸n humana. Por primera vez, un estudio ha cuantificado el costo que tiene para nuestra salud la extinci贸n de los polinizadores. Esta investigaci贸n de la Escuela de Salud P煤blica de Harvard, publicada en diciembre de 2022, apunta que la carencia de polinizadores ha provocado una p茅rdida de entre el 3 % y el 5 % de la producci贸n mundial de frutas, verduras y frutos secos a lo largo de 2020.

abejas polinizadoras
Imagen: Ben_Kerckx

Esta reducci贸n habr铆a originado un exceso de 427.000 muertes anuales por el no consumo de estos alimentos saludables. Asimismo, la falta de estos productos en la dieta se relaciona con una mayor predisposici贸n al desarrollo de enfermedades como diabetes, ictus, patolog铆as cardiovasculares y ciertos tipos de c谩nceres.

Para Samuel Myers, cient铆fico investigador del Departamento de Salud Ambiental y autor principal del estudio, el trabajo muestra los v铆nculos directos entre la biodiversidad y la salud humana. 鈥淓sta investigaci贸n establece que los impactos estimados en la salud de la p茅rdida de polinizaci贸n ser铆an comparables a otros factores de riesgo globales importantes: los atribuibles a los trastornos por uso de sustancias, la violencia interpersonal o el c谩ncer de pr贸stata鈥, explica.

Seg煤n asegura Luis Frechoso, miembro del Consejo General de Colegios Oficiales de Dietistas-Nutricionistas (CGCODN), no consumir alimentos saludables 鈥攃omo frutas, verduras, frutos secos o legumbres鈥 鈥渟ignifica que los estamos sustituyendo por otro tipo de productos que suelen estar cargados en az煤cares y grasas saturadas, lo que conlleva a un mayor riesgo de desarrollar enfermedades de tipo metab贸lico o cardiovascular鈥.

Otro motivo, relacionado con el anterior, es el propio perfil nutricional de los alimentos. Los vegetales, los cereales y las legumbres tienen un perfil de grasas saturadas m谩s bajo, mayor cantidad de fibra, menor densidad energ茅tica y mayor densidad nutricional. Ese compendio favorece nuestro organismo y ayuda a disminuir el riesgo de patolog铆as metab贸licas y cardiovasculares.

馃敶 La seguridad alimentaria, en riesgo

Una investigaci贸n de realizada por un grupo internacional de expertos liderado por la Universidad de Cambridge (Reino Unido) ha creado el primer 铆ndice de riesgo global de las causas y efectos de la disminuci贸n de los polinizadores en seis regiones del mundo. Para los investigadores, la p茅rdida de especies polinizadoras pone en riesgo la seguridad alimentaria y el 鈥渧alor est茅tico y cultural鈥 del planeta.

Seg煤n el informe, el impacto de la p茅rdida de estos insectos en plantas y frutos silvestres es un serio problema en muchas regiones: Asia-Pac铆fico, 脕frica y Am茅rica del Sur, zonas donde hay una mayor concentraci贸n de pa铆ses con bajos ingresos y en los que las poblaciones locales dependen de los alimentos de origen silvestre, son las 谩reas m谩s afectadas.

  • Am茅rica Latina es la regi贸n m谩s vulnerable. Aprovecha los cultivos fertilizados por insectos, principalmente anacardo, soja y cacao, tanto para consumo propio como para comercio internacional.
  • En la regi贸n Asia Pac铆fico, el declive de los insectos es considerado un grave riesgo para el bienestar humano. China e India son pa铆ses que dependen de la acci贸n de los polinizadores para pr谩cticamente la totalidad de sus cultivos de frutas y hortalizas.
  • En Europa tambi茅n se evidencia el d茅ficit de polinizaci贸n. Cultivos como la colza o la fresa est谩n seriamente amenazados.

Tom Breeze, coautor del estudio e investigador de la Universidad de Reading (Reino Unido), alerta de la falta de conocimiento sobre el declive de estas especies. 鈥淪e necesita m谩s investigaci贸n a escala mundial para entender realmente los problemas a los que nos enfrentamos y c贸mo podr铆amos abordarlos鈥.

Estrategias para proteger a los polinizadores

La Comisi贸n Europea (CE) es conocedora de la relevancia de proteger los insectos polinizadores. En la Ley de Restauraci贸n de la Naturaleza incluye dos objetivos espec铆ficos en este aspecto: invertir el declive de las poblaciones de polinizadores para 2030 y lograr una tendencia de aumento de las colonias de estas especies.

En Espa帽a, la Estrategia Nacional para la Conservaci贸n de los Polinizadores fue aprobada por la Conferencia Sectorial de Medio Ambiente en 2020. Presenta un diagn贸stico sobre la situaci贸n y tendencias de los polinizadores y las principales causas de su declive, incorporando cuatro grandes 谩reas de actuaci贸n:

  • promover los h谩bitats favorables para estos insectos, favoreciendo la agricultura ecol贸gica.
  • mejorar la gesti贸n de los polinizadores y la reducci贸n de los riesgos derivados de plagas, pat贸genos y especies invasoras.
  • reducir el riesgo derivado del uso de productos fitosanitarios.
  • realizar investigaciones que ayuden a cubrir los vac铆os de conocimiento existentes y a divulgar y facilitar el acceso a esta informaci贸n.

Para Violeta Hevia, doctora en Ecolog铆a por la Universidad Aut贸noma de Madrid, 鈥渟i las acciones propuestas en este documento se llevaran a cabo de forma rigurosa, ser铆a un gran paso adelante para conseguir alcanzar el objetivo de frenar el declive de los polinizadores, especialmente los silvestres鈥. Como bien apunta la propia estrategia, Hevia considera que es fundamental que sigan llev谩ndose a cabo investigaciones cient铆ficas que nos ayuden a poner luz a algunas de las cuestiones clave en las que sigue siendo necesaria m谩s evidencia cient铆fica como, por ejemplo, los efectos de las abejas dom茅sticas sobre los polinizadores silvestres, o los efectos a medio y largo plazo de los pesticidas y los cambios de uso del suelo sobre la supervivencia de las poblaciones de polinizadores silvestres鈥.

Por su parte, Francisco J. Cabrero, aunque optimista, asegura sentir cierto temor a 鈥渜ue los recursos que se puedan invertir no sean suficientes para llevar a cabo las acciones de una forma 贸ptima o que su ejecuci贸n no sea realizada con rigor. Iremos vi茅ndolo en los pr贸ximos a帽os鈥.