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Vacuna universal contra la gripe

Los expertos trabajan en la creación de una vacuna que proteja contra todas las cepas de la gripe, aunque creen que tardará entre cinco y diez años en estar disponible

A pesar de que la gripe no parece, en principio, una de las enfermedades a las que más haya que temer, los datos de la Organización Mundial de la Salud le atribuyen de entre tres y cinco millones de ingresos hospitalarios, y de entre 250.000 y 500.000 muertes cada año. Además, está la amenaza constante de la epidemia que podría provocar un virus de la gripe que resultara nuevo para el sistema inmune humano. Con esta situación, una vacuna contra todos los tipos de gripe, una vacuna universal, aparece como una opción ideal pero, ¿puede crearse una vacuna así? Hasta hace poco la respuesta mayoritaria era que no. Ahora no está tan claro.

¿Una utopía?

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A principios de año, la compañía anglo estadounidense Acambis anunció resultados positivos en la primera fase de ensayos clínicos de un prototipo de vacuna casi universal, diseñada para proteger frente a todas las cepas del virus que históricamente han causado epidemias. Según Acambis, los ensayos señalan que la vacuna es segura y estimula el sistema inmune. Pero es aún muy pronto para saber cómo irán las fases más avanzadas de los ensayos, y los expertos se muestran cautos.

La parte del virus capaz de estimular la respuesta del sistema inmune humano mutan rápidamente, por lo que hay que cambiar la vacuna cada año
Hasta hace poco, una vacuna universal de la gripe era considerada poco más que una utopía. El motivo está en la propia naturaleza del virus, «que hace que presente una diversidad muy grande», explica Amelia Nieto, experta en este virus del Centro Nacional de Biotecnología, del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC). Las vacunas funcionan porque entrenan al organismo a reconocer y plantar cara a determinados patógenos. Para ello deben mostrar al sistema inmune determinadas proteínas del patógeno, los antígenos, capaces de activar la respuesta defensiva; la memoria inmune hace el resto: cuando el patógeno entra en el cuerpo, el sistema inmunológico ya conoce a su enemigo y tiene las defensas listas.

Pero en el caso del virus de la gripe, las partes del genoma viral capaces de estimular la respuesta del sistema inmune humano mutan muy rápidamente, lo que significa que hay que cambiar las vacunas cada año. Habitualmente son mutaciones leves, y por eso para la mayoría de los humanos la gripe no es mortal. Pero un par de veces cada siglo se dan también mutaciones mucho más drásticas, cuando un subtipo del virus que infecta a animales pasa a humanos o cuando se recombina con otro que infecta humanos en un organismo -por ejemplo, el cerdo-, que puede infectarse con ambos.

Estas mutaciones pueden provocar decenas de millones de muertes porque son completamente nuevas para el sistema inmune humano -la llamada gripe española causó 50 millones de muertes entre 1917 y 1930-. De ahí que el virus de la gripe aviar H5N1 esté siendo vigilado tan de cerca por expertos de todo el mundo y de la Organización Mundial de la Salud (OMS). En caso de pandemia por un subtipo desconocido del virus de la gripe, se estima que harían falta entre seis y nueve meses para tener lista una vacuna.

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